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Antivirus, formiche zombi e sali da bagno

Di Andrea Cristallini

Mentre scrivo, un uomo di nome John McAfee vive da ormai una settimana nascosto e in fuga dall'intero corpo di polizia del Belize, ricercato per omicidio. Anche se nessuno sa dove si trovi—forse nella foresta pluviale, forse rifugiato presso un ricco possidente in cambio di denaro—è ad ogni modo sempre e comunque connesso a internet. La storia avrebbe poco di scientifico, non fosse che John McAfee è quel tale che dopo aver inventato l'antivirus più diffuso al mondo ha cominciato a produrre metanfetamine in un capanno di legno del Centroamerica.

Ma andiamo con ordine. Mi sono interessato alla storia di John McAfee quando ho letto dellʼiper-fungo che inibisce il fungo che trasforma gli insetti in zombi. Avete presente le formiche zombi?


LE FORMICHE ZOMBI

Nelle foreste pluviali di Brasile, Africa e Thailandia, c'è un fungo le cui spore entrano nel cervello delle formiche, le costringono a serrare le mandibole su una foglia e le uccidono. Dopo due giorni il corpo fruttifero di un neo-fungo sfonda l'esoscheletro del cadavere, pronto a diffondere nuove spore. Lʼefficacia con cui il parassita modifica il carattere dellʼinsetto è tale da aver ispirato nei ricercatori il macabro epiteto di formiche zombi. Esistono diverse specie di fungo, ognuna adattata a una specie diversa di formica o insetto. Il Cordyceps unilateralis, per esempio, è il fungo parassitoide che infetta la formica Camponotus leonardi in Brasile.

Gli ecosistemi tuttavia sono il frutto di lente, inesorabili concertazioni di forze tendenti all'equilibrio—la relazione parassita-zombi risale allʼEocene—di cui l'uomo si accorge solo sfogliando le pagine di mamma natura come un libro-game. Infatti, solo questʼanno si è scoperta lʼesistenza di altri funghi, chiamiamoli iper-funghi, che attaccano il Cordyceps e lo sterilizzano, salvando i formicai dalla rovina.

Leggendo la notizia ho subito pensato allʼanalogo digitale: unʼentità prende il controllo di un sistema più complesso e lo costringe a fare ciò che vuole, a meno che una terza entità disattivi lʼente parassita. Così ho scarabocchiato su un foglio la seguente corrispondenza:

formiche → sistema operativo
fungo → virus 
iper-fungo → antivirus

Con l'unica differenza che l'iper-fungo non vuole fare un piacere alla formica ed entra in gioco solo dopo che questa è morta. Nelle scienze informatiche, al contrario, l'antivirus è concepito con il chiaro fine di proteggere il sistema e prevenire lʼinfezione, e chi programma lʼantivirus migliore fa i miliardi. Così è andata per John McAfee.

LA RIVINCITA DI UN NERD

Poco più di un anno fa la McAfee Inc., l'azienda di sicurezza informatica titolare dell'antivirus più famoso al mondo, è stata acquistata da Intel per la modica cifra di 7,68 miliardi di dollari. Il suo fondatore, John McAfee, aveva lasciato la compagnia nel 1994 dopo lʼannuncio del famigerato virus Michelangelo che mai colpì—ma che fece levitare clamorosamente le vendite della sua azienda—con un benservito da 100 milioni di dollari. Per un conto pratico: sono circa mille Win for Life. Oggi invece è ricercato + borderline, e gli rimarranno sì e no tre o quattro Win for Life. Come ha fatto un matematico ex-programmatore della Nasa e ricchissimo guru informatico a trasformarsi in un disperato avventuriero fuori di testa? Vediamolo in pochi brevi passaggi.


McAfee Bonaventura intasca il suo assegno, ma poi...

1)  Dopo aver fondato unʼaltra società, Tribal Voice, poi venduta per qualche altro milione di dollari—“Era diventato un lavoro,” dichiarò—John McAfee (dʼora in poi JMA) si dà allo yoga. Inventa anche una nuova tecnica, lʼobservational yoga in cui è sufficiente sedersi e guardare altra gente che fa yoga.

2)  A guardare gli altri che fanno yoga JMA si annoia, va in New Mexico e fonda una scuola di aerotrekking con alcuni amici di deboscio. Insieme si lanciano con tricicli volanti sopra gli sconfinati deserti. Coronano lʼiniziativa con un nome da posse e un tatuaggio distintivo: ecco gli Sky Gypsies, una sorta di Sons of Anarchy con le ali, ma senza commercio di armi.

3)  Il commercio di armi comincia poco dopo in Belize, nuova casa dellʼinfaticabile. Ogni volta che un gangster minaccia di derubarlo o ucciderlo, il filantropo McAfee lo assume come guardia del corpo stipendiata. In poco tempo il suo sodalizio con la malavita giunge alle orecchie del governo, che non ha piacere.

4)  Forse per ricostruirsi unʼimmagine, McAfee decide di fornire alla biologia lo stesso servizio reso allʼinformatica. Conosce una giovane chimica che suona la chitarra in un locale cittadino, scopre delle sue ricerche sullʼanti-quorum sensing e decide di finanziarla. Ma cosʼè lʼanti-quorum sensing detto anche quorum quenching? Qui mi sono trovato di nuovo tra i piedi le formiche. 


Continua nella pagina successiva.

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