Mode

Modeontwerper Sensen Lii schept een buitenaardse fantasiewereld

De 28-jarige oud-student van de Antwerpse modeacademie laat zich inspireren door monsters, aliens en Lady Gaga.

door Lianne Kersten
30 juli 2019, 12:00pm

Van de alienachtige wezens die in Sensen Lii’s nieuwe lookbook leven, weet je niet meteen of ze zijn opgestaan uit je mooiste dromen of je ergste nachtmerries. Die verwarring oproepen is precies de bedoeling van de 28-jarige ontwerper, die met zijn futuristische werk altijd een donker randje opzoekt – een overblijfsel van zijn tijd aan de academie, zo blijkt later in ons gesprek.

Hij laat zich inspireren door monsters en aliens, maar ook door de glamour van popsterren en dan vooral van, in zijn optiek, de aller, allergrootste: Lady Gaga. Sensen is een dedicated monster, zoals Gaga haar fans liefkozend noemt. “Ik hou van vreemde dingen en vreemd is niet altijd mooi, maar dat hoeft ook niet,” vertelt hij. “Ik wil dat mensen even in de war raken als ze mijn ontwerpen zien. Dat de schoonheid direct zichtbaar is, maar tegelijkertijd ook de lelijkheid. Die mix van emoties, en het ongemak dat dat oplevert, probeer ik in ieder ontwerp op te zoeken.”

Sensen Lii collectie

Wanneer we met Sensen bellen is hij net terug in Antwerpen na een bliksembezoek aan China, waar hij zijn werk gedeeltelijk laat produceren. Hij zit midden in de voorbereidingen van zijn verhuizing naar New York, iets wat hem niet snel genoeg kan gaan. Hij wil absoluut niet in Antwerpen blijven; de periode aan de academie, die hij “veeleisend” noemt, ziet hij zelfs als de moeilijkste tijd van zijn leven.

“Ik had het gevoel dat ik in een bepaalde mal werd gedrukt,” vertelt hij. “Niet alleen als ontwerper, maar ook als mens. De leraren wilden iets van me zien wat ik niet begreep, en ik kon me niet vinden in hun beoordelingen over wat wel en niet goed zou zijn.” Voor Sensen voelde het alsof er in hun systeem niet genoeg ruimte overbleef voor vrijheid en persoonlijke stijl. En ook op sociaal gebied liep het niet. “De school pushte het idee dat studenten heel amicaal moeten zijn, wat ergens ook goed is, maar sommige mensen zijn gewoon liever alleen. Als je je dan verplicht voelt om mee te doen, moet je een masker opzetten, en dat weigerde ik. Ik wilde me 100 procent toeleggen op mijn ontwerpen en hoefde er geen sociaal leven naast. Mijn dagen bestonden, en bestaan nu nog steeds, uit slapen, dromen, en mode maken.”

Sensen Lii mode collectie masker

Uiteindelijk bracht Sensen vier jaar door op de academie. Hij haalde er zijn bachelordiploma, maar maakte zijn master uiteindelijk niet af; naar zijn laatste examens ging hij niet meer. Toch heeft hij geen spijt van deze tijd. “Natuurlijk heb ik er ook dingen opgestoken; ik wist eerst helemaal niets van modeontwerp. Maar ik heb vooral veel geleerd van de andere studenten en hun kijk op de wereld. Aan zoveel mensen van verschillende afkomsten was ik in China simpelweg nooit blootgesteld. Voor mij werkte deze manier van leren gewoon niet, maar je studie is maar een korte tijd in je loopbaan. Uiteindelijk heeft het me alleen maar gemotiveerder gemaakt om mijn eigen pad te volgen als ontwerper.”

Dat hij ontwerper wilde worden ontdekte Sensen pas toen hij er al een studie op had zitten – musical performance in Hongkong – maar zijn fascinatie voor mode begon al eerder. Tijdens zijn jeugd in Chengdu in China raakte hij geobsedeerd door Lady Gaga en haar muziekvideo’s. “Door haar ontdekte ik voor het eerst hoe iconisch kleding kan zijn,” vertelt hij in een enthousiaste toon die telkens klinkt wanneer het over Gaga gaat. Dat hij van modeontwerp ook zijn werk van kon maken besefte hij tijdens zijn eerste baan in het theater, waar hij backstage zo geboeid raakte door de kostuums dat hij besloot mode te studeren. Twee jaar later, in 2016, maakte hij de oversteek richting Antwerpen – hij was nog nooit in deze stad geweest, maar had goede verhalen over de academie gehoord.

Sensen Lii collectie monster

De jaren bij de academie, waarin hij zich compleet anders voelde dan de rest, vormden uiteindelijk de grootste inspiratiebron voor zijn eerste collectie. “En de woorden van Gaga hielpen me als ik het soms even niet meer zag zitten. Haar muziek gaf me de energie om door te zetten en mijn eigen ding te blijven doen. In deze wereld word je van alle kanten verteld hoe je zou moeten zijn. Het vergt veel energie om te blijven kiezen voor wat voor jou goed voelt, ook al is dat anders en krijg je niet veel positieve reacties. Gaga hielp me daarbij. Nu wil ik via mijn ontwerpen anderen met diezelfde boodschap inspireren.”

En met anderen bedoelt hij iedereen: man, vrouw, non-binair, en alles daartussenin. “Ik droom van een wereld die genderfluïde is. Waarin mannen die in jurken en hakken over straat kunnen. Maar ook een wereld waarin we elkaar niet meer omschrijven met harde termen als mooi en lelijk.” Sensen beaamt dat zijn ontwerpen behoorlijk larger than life zijn. Toch zijn ze ook zeker bedoeld om dagelijks te dragen. “Daarom ontwerp ik ook maskers. Zo kun je ervoor kiezen om een dag iemand anders te zijn, als je alleen durft om mijn ontwerpen anoniem te dragen. Maskers integreren me sinds de academie, we dragen er vaak iedere dag wel een. Denk maar aan het automatische antwoord ‘goed’ dat je zegt wanneer iemand vraagt hoe het met je gaat. Die nepheid wil ik uitvergroten.”

Sensen Lii collectie

“Mensen als Leigh Bowery en Sasha Velour inspireren me dagelijks, omdat zij van kleding een performance hebben gemaakt,” vertelt hij. Dat geldt ook voor zijn eigen collectie, waar je oude computerspellen die hij als kind veel speelde in terug kunt zien. “Dat je daarin telkens een ander personage kunt zijn spreekt me aan. Alle personages in het spel hebben iets met elkaar gemeen, maar zien er totaal anders uit. Een soort miniversie van hoe de wereld volgens mij zou moeten zijn.”

Wanneer ik aan het eind van ons gesprek voorzichtig peil of Gaga al interesse heeft getoond in zijn ontwerpen, hoor ik hem grijnzen door de telefoon. “Dat is de ultieme droom natuurlijk. Ik heb in ieder geval al contact met haar stylist.”

Schrijf je in voor onze newsletter, en krijg elke zaterdag onze beste verhalen, video’s en fotoreeksen.

Volg VICE België razendsnel op Instagram.

Sensen Lii
Sensen Lii modeontwerper
Sensen Lii modeontwerper
Sensen Lii collectie
Sensen Lii
Sensen Lii collectie non binair
Sensen Lii collectie

Credits


Fotografie: Kiki Xue
Make-up: Fir Wong
Model: Benjamin Voortmans

Dit artikel is oorspronkelijk verschenen op VICE NL.