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Drogas

Las setas alucinógenas podrían revivir a personas en estado vegetativo

La psicobilina puede ser la clave para devolver la conciencia en personas en estado vegetal.

por Shayla Love
29 Octubre 2019, 5:00am

Hispanolistic and juriskraulis / Getty Images

En 2006, el neurocientífico Adrian Owen y sus compañeros informaron sobre el caso de una mujer en estado vegetativo a la que se le pidió que se imaginara jugando tenis. Su cerebro mostraba un patrón de actividad casi idéntico al de una persona sana. "No estaba en estado vegetal para nada", escribió Owen en su libro Into the Grey Zone: A Neuroscientist Explore the Border Between Life and Death . "Nos estaba respondiendo y hacía todo lo que le pedíamos".

Desde finales de los 90, Owen ha estado buscando signos de conciencia en personas que parecen no tener ninguno. Sus pacientes tienen trastornos de la conciencia, que resultan de lesiones cerebrales traumáticas u otros incidentes que cortan el oxígeno al cerebro. Los trastornos de la conciencia son diferentes a los comas; en estados vegetativos o de mínima conciencia una persona está despierta, pero no consciente. Sus ojos pueden estar abiertos, ocasionalmente se mueven y parecen estar en otro mundo.



Owen y otros científicos han publicado trabajos que indican que entre el 15 y el 17 por ciento de los pacientes con trastornos de la conciencia pueden producir respuestas cerebrales, como la mujer que se imaginó que estaba jugando al tenis. Existe un avance en el establecimiento y la aplicación de pautas mejores para diagnosticar los trastornos de la conciencia, pero ahora hay un problema mayor: aunque los médicos mejoren el diagnóstico de estos estados, no se conocen muchas formas de tratarlos.

Un documento publicado la semana pasada en The Neuroscience of Consciousness examina una propuesta diferente que se realizó en abril: darles psilocibina, el ingrediente activo de setas alucinógenas a pacientes con trastornos de la conciencia, para ver si esta se podría restaurar de alguna manera.

Andrew Peterson, profesor asistente en el Instituto de Filosofía y Políticas Públicas de la Universidad George Mason, dice que su reacción instintiva cuando escuchó esta propuesta fue: "¿Estás drogado?". Pero después, pensó que valdría la pena considerarlo.

"¿Qué sucede si al hacerlo, haces que alguien sea más consciente de su situación, su lesión, su calidad de vida y termines infligiéndole dolor emocional o físico?"

En el nuevo estudio, Peterson y su coautor, el neurocientífico Enzo Tagliazucchi, aplicaron a la idea un modelo ético llamado Value-Validity Framework —una forma de evaluar si los resultados de una prueba valen la pena según la carga que supone para los pacientes. Peterson espera que está aplicación del concepto sea una guía para cualquiera que quiera realizar una investigación sobre la conciencia.

La idea de darles psilocibina a estos pacientes se basa en teorías sobre la complejidad y la conciencia del cerebro. La complejidad del cerebro es el nivel en el que las diferentes regiones del cerebro se comunican entre sí, y los estados más bajos de conciencia se asocian con una menor complejidad.

Los psicodélicos parecen aumentar los niveles de complejidad más de lo normal, dice Gregory Scott, neurólogo del Imperial College de Londres y autor del artículo de abril. Existen múltiples ejemplos de la relación entre la complejidad del cerebro y la conciencia y evidencias de que se da una mayor complejidad del cerebro en personas sanas que reciben psilocibina, pero el vínculo entre la psilocibina y el aumento de la conciencia aún no está del todo definido. Es por eso que Scott y su coautor, Robin Carhart-Harris, jefe del Grupo de Investigación Psicodélica en el Imperial College, propusieron tal prueba.

"La forma simple de formularlo es que los trastornos de la conciencia tienen una baja complejidad y estas drogas parecen aumentarla", dice Scott. “Veamos qué efecto tienen estas drogas en los trastornos de la conciencia. ¿Podrán aumentar la complejidad y, en consecuencia, aumentar los niveles de conciencia?".

A través de una prueba, fueron capaces de medir el valor terapéutico de la psilocibina y además aprender cosas sobre la conciencia, dice Scott. La psilocibina interactúa con un tipo particular de receptor de serotonina y aumenta la actividad de las neuronas con muchos de estos receptores. Esas neuronas se concentran en partes del cerebro que están involucradas en la conciencia y ver cómo responden podría ayudar a entender la importancia de estas áreas.

Scott y Carhart-Harris sugieren comenzar poco a poco, primero en sujetos sanos, que estén sedados o durmiendo, para ver cómo la psilocibina afecta la conciencia y la complejidad en esos estados. Si esos resultados son prometedores, y el diseño del estudio demuestra ser seguro, solo entonces pasarían a pacientes que tienen alguna forma de trastornos de la conciencia.

"Como los pacientes con trastornos de la conciencia no pueden comunicarse, el 'mal viaje' podría ocurrirle a un individuo completamente aislado"

Todavía no existe tal prueba, y hacer cualquier tipo de investigación en personas con trastornos de la conciencia es éticamente complicado. No pueden dar su consentimiento o decir si lo que se está haciendo les está haciendo daño. En Estados Unidos, la psilocibina ha sido reconocida como una terapia innovadora para pruebas en personas con depresión resistente a tratamientos, pero los pacientes con trastornos de la conciencia son completamente diferentes: muchas veces tienen el cerebro lesionado y presentas varias enfermedades adicionales. El hecho de que se haya considerado seguro para las personas deprimidas no significa que también lo sea para las personas con trastornos de la conciencia.

Una de las preocupaciones éticas es la paradoja de la autoconciencia. Si bien el objetivo final es restaurar la conciencia, ¿qué sucede si al hacerlo, haces que alguien sea más consciente de su situación, su lesión, su calidad de vida y termines infligiéndole dolor emocional o físico?

También está la posibilidad de que tengan un "mal viaje". Tagliazucchi dice que con ayuda, las personas pueden manejar cualquier situación de ansiedad que pueda surgir. Pero como los pacientes con trastornos de la conciencia no pueden comunicarse, el "mal viaje" podría ocurrirle "a un individuo completamente aislado y esta es una situación a la que nunca nos hemos enfrentado en la investigación con participantes sanos".

Estos resultados son preocupantes, pero el propósito del nuevo artículo de Peterson y Tagliazucchi es tener en cuenta la ética como lo haríamos con cualquier otra intervención. ¿Los psicodélicos plantean problemas éticos únicos? "No necesariamente", dice Peterson. "Los psicodélicos solo son un tipo de medicamento nuevo que podría (o no) ser eficaz para este propósito clínico". Ambos señalan que ya se están probando medidas más invasivas como la estimulación cerebral profunda en estos pacientes, ¿eso es ético?

"No hacer nada no es la opción más ética, especialmente a medida que aumenta el número de personas que terminan en estos estados"

El hecho de que una población necesite opciones con urgencia no significa que los investigadores puedan probar cualquier cosa, dice Owen. Pero cree que la indecisión sobre el uso de los psicodélicos no debería impedir que las personas lo consideren y que vale la pena realizar un ensayo cuidadosamente diseñado y seguro. Después de todo, cuando comenzó a estudiar la conciencia en pacientes vegetativos, la gente pensó que era una pérdida de tiempo y de recursos. "Si hubiéramos escuchado esas opiniones 'instintivas', no hubiéramos tenido estos 20 años de ciencia tan extremadamente valiosa", dice.

Scott siente que no hacer nada no es la opción más ética, especialmente a medida que aumenta el número de personas que terminan en estos estados. Las personas que sufren lesiones cerebrales traumáticas o ataques cardíacos durante los cuales sus cerebros se ven privados de oxígeno tienen más probabilidades de sobrevivir si la medicina mejora.

“Que nos digan que no podemos hacer nada por asuntos éticos, que deberíamos dejarlos en paz, hace que un grupo de personas quede descuidado porque nadie está pensando en cómo ayudarlos. Cuando lo miras desde ese punto de vista, es una situación bastante terrible, solo que de una manera diferente".

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