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Este ingeniero creó un Farmville en la vida real

Farmbot es una forma de democratizar la producción de comida para que todos puedan hacerlo.

por Johanna Derry
10 Octubre 2016, 9:20pm

¿Tenías un Tamagotchi cuando eras niño? La solución japonesa para no matar accidentalmente a un animal era quedarse pendiente de una criatura pixelada dentro de un llavero de plástico. De esa forma podías descubrir qué tan inepto eras para cuidar a otro ser vivo antes de intentarlo en la vida real.

O quizá eras un niño de la generación de Farmville, despertándote a mitad de la noche para plantar papas, mientras te dabas cuenta de que tu vecino virtual espiaba tu parcela. Quizá la experiencia te hizo pensar que nunca podrías cultivar alimentos en la vida real.

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Piénsalo de nuevo. El empresario de California Rory Aronson ha desarrollado una tecnología que permite a los dueños más descuidados de Tamagotchis o cultivos virtuales a plantar y cultivar verdaderas cosechas.

"Cultivar alimentos es una tarea manual que requiere conocimientos especiales, herramientas y mucha diligencia", me cuenta Aronson por Skype desde San Luis Obispo, CA. "Cuando estás ocupado, descuidas todo y todo muere. Así que terminas en el supermercado. Al menos eso me sucedió a mí".

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Verduras invernales cultivadas con Farmbot.

Fue esta situación lo que inspiró a Aronson a crear un bot que pudiera encargarse de la parte difícil de la agricultura. Aronson tomó un curso extraordinario sobre agricultura orgánica mientras era estudiante de ingeniería mecánica hace tres años y se dispuso a combinar la agricultura con la tecnología. .

"Un agricultor local nos mostró su tractor, el cual tenía una cámara equipada para analizar el suelo, detectar plantas y retirar hierba", dice. "Yo pensaba, 'Vaya, es maravilloso', y observaba el equipo para ver si podía encontrar algo parecido para alguien como yo, un productor en ciernes a pequeña escala. Pero no encontré nada más sofisticado que una pala".

Entonces, en lugar de resignarse a los jitomates marchitos o comprometerse a excavar hasta romperse la espalda, Aronson diseñó un programa que usara la tecnología del tractor con cámara para plantar semillas, regar y cuidar las plantas, deshierbarlas y mandar una alarma cuando el cultivo estuviera listo para la cosecha.

"Mantuve la idea pública", comenta. "Publiqué un documento de 50 páginas que describía el hardware, el software y la información necesarios, así como la forma en que todo tenía que interactuar. Dije, 'Esta es mi idea. Se llama Farmbot. ¿Quién quiere ayudarme a construirla?'".

La idea se hizo viral, la gente contactó a Aronson y convocó a un pequeño equipo que ha trabajado unido durante los últimos tres años para convertir Farmbot en una realidad. La primera versión, Farmbot Genesis, está lista para lanzarse al público y la gente podrá usarla a partir de febrero del año entrante.

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Si bien el equipo de Aronson construye la versión básica de Farmbot, él hace énfasis en que toda la información está disponible para que la gente personalice la tecnología por sí misma.

"Está diseñado para cultivos en tierra, pero suponemos que la gente lo querrá modificar para cultivos hidropónicos o acuapónicos", comenta. "Por el momento, solo puede plantar semillas, por lo que no se podrán plantar raíces de papa o bulbos de cebollas; y la estructura no es lo suficientemente grande para supervisar cultivos de girasol o maíz. Si bien el primer diseño tiene sus límites, el concepto no, así que no hay razón para no construir un Farmbot más alto y amplio para adaptarlo a cultivos de maíz o papas".

Hacer tecnología abierta y compartible es un valor importante para el equipo.

"Farmbot es una tecnología que puede ayudar a resolver el problema de la seguridad alimentaria. Lo correcto es compartirla", explica Aronson. "Cuando se trata de las necesidades humanas básicas como comida, agua y techo, si yo tengo comida y tú no, o si tengo tecnología que me permita producir comida y tú no, la única opción moral es compartir la comida o tecnología contigo".

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La idea de que Farmbot se comparta por todo el mundo emociona a Aronson. Al igual que la posibilidad de sincronizar los Farmbots con tecnología de Inteligencia Artificial.

"La belleza de mantener esta idea en carácter público es que estamos favoreciendo a una comunidad que no solo comparte ideas de hardware y códigos de software, sino también información", cuenta. "Así que, si hallas una buena forma de cultivar calabaza bajo ciertas condiciones, puedes compartir tu propia 'guía de cultivo', para que el vecino de junto o cualquiera con condiciones similares pueda hacer lo mismo".

El sueño de Aronson es tener una biblioteca gigante de información sobre cómo cultivar los mejores vegetales, disponible para todo el mundo. Dile adiós a los concursos de verduras cultivadas de las ferias.

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"Eso sería genial", admite. "Sería tan maravilloso que un Farmbot gane en la feria estatal y un robot subiera al escenario a recoger su premio".

No es solo que el Farmbot ayuda a cultivar tus propios alimentos, la idea es que te ayudará a cultivarlos con éxito. Esas miradas de envidia cuando espías a tu vecino y su cosecha abundante mientras tú luchas por cosechar mínimo un calabacín podrían estar llegando a su fin. Farmbot es una forma de democratizar la producción de comida para que todos puedan hacerlo.

"Nuestra idea es que Farmbot se haga más inteligente cada vez, para que eventualmente puedas decir, 'Quiero esta cantidad de jitomates y calabaza. Y el resto está hecho".

Aronson quiere que la gente use Farmbots como usa la lavadora, que cada jardín tenga uno. O que haya un cultivo más grande y comunal, donde puedas cosechar verduras al igual que irías a la lavandería.

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"Presionas unos cuantos botones, giras unas perillas, quizá viertes semillas y el Farmbot hará el resto".

En el futuro, Aronson espera que Farmbot se enlace con una aplicación, permitiendo enviar notificaciones a tu celular cuando los cultivos estén listos para la cosecha, así como una sugerencia diaria para consumir algún producto que esté maduro en el jardín. Podrías compartir esta información en tu grupo de WhatsApp o sincronizarla con otra aplicación de recetas que señalaría qué cocinar usando los ingredientes disponibles.

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Para cerrar con broche de oro, la interfaz de Farmbot es muy similar a la del antiguo Farmville.

"Está inspirado en Farmville. En lugar de plantar comida en tu jardín por monedas virtuales, arrastras y plantas semillas en un mapa que representa tu jardín de la vida real", describe Aronson. "Si te gustaba jugar el juego, te gustará aún más obtener una recompensa real y comestible".

Y a diferencia de mi pobre Tamagotchi, Farmbot no dejará que tus creaciones mueran. O sea que en unos cuantos años, todos nosotros, incluso los más ineptos, desorganizados y negados, podríamos estar comiendo alimentos cultivados por nosotros mismos sin tener que hacer nada. Sin duda, es un futuro que me agrada.

Cada día de esta semana, MUNCHIES explorará el futuro de la comida en el planeta Tierra, desde la carne de laboratorio y transgénicos modificados, hasta el estado precario de nuestros océanos. Acompáñanos aquí.