El cambio climático cambiará el color de la mitad de los océanos de la Tierra para el año 2100

Las floraciones de fitoplancton tiñen de verde los océanos, lo que significa que su respuesta a aguas más cálidas cambiará el esquema de color del océano.
Florecimiento de fitoplancton en un giro subtropical. Imagen: MIT
Florecimiento de fitoplancton en un giro subtropical. Imagen: MIT

Artículo publicado originalmente por Motherboard Estados Unidos.

Según un estudio publicado el lunes en Nature Communications, la mitad de los océanos de la Tierra cambiarán de color para el año 2100 como resultado del calentamiento global.

Se espera que las superficies de los océanos azules se conviertan en un azul más oscuro, dijeron los autores, quienes fueron dirigidos por Stephanie Dutkiewicz, una científica investigadora y ecóloga marina en el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés). Mientras tanto, los hábitats marinos de color verde podrían teñirse de un verde más oscuro.

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Los cambios de color serán el resultado del fitoplancton marino, organismos microscópicos que viven en las capas del océano iluminadas por el sol, que responden a los efectos del cambio climático impulsado por el hombre.

El fitoplancton utiliza el pigmento clorofila para recolectar la radiación solar en energía, que devuelve los rayos verdes al medio ambiente. Como resultado, las grandes comunidades de fitoplancton actúan como un tinte biológico que tiñe de verde la superficie del océano, mientras que los hábitats marinos que están vacíos de fitoplancton son más de un color azul marino.

"Habrá una notable diferencia en el color del 50 por ciento del océano para fines del siglo XXI", dijo Dutkiewicz en un comunicado. "Podría ser muy grave. "Los diferentes tipos de fitoplancton absorben la luz de manera diferente, y si el cambio climático cambia una comunidad de fitoplancton a otra, eso también cambiará los tipos de redes alimenticias que pueden soportar".

El equipo proyectó –usando modelos de computadora– que algunas regiones azules del océano, incluidos los giros subtropicales, probablemente se volverán más azules en las próximas décadas debido a una menor presencia de fitoplancton en las aguas más cálidas. Mientras tanto, las floraciones de fitoplancton se volverán comunes en el agua alrededor de los polos de la Tierra, lo que sugiere que esas regiones podrían tener un tono esmeralda en las próximas décadas.

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Monitorear el color del océano podría proporcionar información valiosa sobre los efectos del cambio climático en el fitoplancton. Estos organismos no solo conforman la base de las redes alimenticias acuáticas, sino que sus procesos fotosintéticos producen la mitad del oxígeno del mundo y retienen aproximadamente 10 gigatones de carbono en las profundidades del océano.

Debido a la importancia del fitoplancton para los sistemas de soporte vital de la Tierra, es alarmante que el aumento de la temperatura del mar haya acabado con el 40 por ciento de su población desde 1950. Si esta tendencia continúa, la red alimenticia marina podría comenzar a colapsar sin su fuente de alimento fundamental. Esto afectaría la dependencia humana de las especies marinas para el alimento, pero también podría eventualmente hacer que el aire tenga menos oxígeno y causar niveles fuera de control de dióxido de carbono en la atmósfera.

"Es probable que la estructura de la comunidad de fitoplancton, que afecta fuertemente la óptica del océano, muestre una de las señales más claras y rápidas de cambios en la base del ecosistema marino", dijeron Dutkiewicz y sus colegas en el documento.

Los cambios proyectados pueden no ser perceptibles a simple vista, pero los satélites pueden detectarlos desde el espacio. Mantener un control sobre este cambio de color relacionado con el clima le permitirá a los científicos estimar la salud de la población mundial de fitoplancton, que es crucial para los millones de especies que dependen de él.