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Lo que sabemos hasta ahora sobre Kepler-452b, el planeta más parecido a la Tierra

Kepler-452 es anterior a nuestro propio sistema solar por unos 1500 millones de años, lo que sugiere que ha tenido tiempo suficiente para albergar vida.
14.8.15
Dibujo conceptual de Kepler-452b. Crédito: NASA.

Este artículo fue publicado originalmente en Motherboard, nuestra plataforma de ciencia y tecnología.

Hace unas semanas, la NASA anunció el descubrimiento de uno de los planetas más parecidos a la Tierra: Kepler-452b. Este tentador mundo está a más de 1400 años luz, en la constelación Cygnus, donde órbita una estrella muy parecida a nuestro sol.

El nuevo planeta es un 60 por ciento más grande que la Tierra, pero es pequeño respecto a los planetas parecidos a la Tierra que hemos encontrado hasta ahora. Es tan pequeño, de hecho, que estableció un nuevo récord como el planeta más pequeño encontrado en la zona habitable de una estrella parecida al sol.

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Ademas Kepler-452b incluso tiene un año parecido a la Tierra, dando una vuelta a su estrella cada 385 días, a una distancia sólo un 5 por cierto más lejos de la posición de la Tierra respecto al sol.

Los escépticos pueden señalar que el observatorio espacial Kepler ha descubierto varios de los llamados planetas "como la Tierra" durante sus seis años en órbita, pero la imagen de abajo demuestra lo excepcional que es Kepler-452b comparado con los exoplanetas descubiertos previamente.

Comparación de los planetas del tamaño de la Tierra descubiertos por Kepler. Crédito: NASA.

¿Es realmente tan parecido a la Tierra?

Hay muchos planetas del tamaño de la Tierra que han sido encontrados en la zona habitable de estrellas clase M y K (dos estrellas enanas, roja y naranja respectivamente) y también hay planetas mucho más grandes que la Tierra que han sido encontrados en las zonas habitables de estrellas del tipo G2, como nuestro sol.

"En el veinteavo aniversario del descubrimiento que probó que otros soles poseen planetas, el explorador de exoplanetas Kepler ha descubierto un planeta y una estrella que son muy parecidos a nuestra Tierra y Sol" dijo John Grunsfeld, administrador asociado de la NASA, durante el anuncio del descubrimiento.

"Estos interesantes resultados nos llevan un paso más cerca de encontrar un planeta Tierra 2.0" agregó.

Además el sistema Kepler-452 es anterior a nuestro propio sistema solar por unos 1500 millones de años, lo que sugiere que ha tenido tiempo suficiente para albergar vida si es que ahí está lo necesario.

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"Es sobrecogedor que este planeta haya estado 6 billones de años en la zona habitable de su estrella; más tiempo que la Tierra", dijo el jefe de analistas de Kepler, Jon Jenkins, durante el anuncio. "Esta es una oportunidad substancial para que surja la vida, tiene todos los ingredientes y condiciones necesarias para que la vida exista en este planeta".

Un video explicativo sobre Kepler-452b. Crédito: Centro de investigación Ames de la NASA.

¿Hay más?

Por supuesto y sólo porque Kepler-452b es la nueva niña bonita respecto a los planetas parecido a la Tierra, no significa que no será derrocado por otro planeta en algún momento.

De hecho, el líder de la misión enfatizó que el nuevo planeta es uno de los 521 planetas que serán anunciados en el séptimo catalogo de candidatos Kepler, que aparecerá en el Astrophysical Journal.

De acuerdo con un comunicado de la NASA lanzado hoy, "doce de estos nuevos planetas candidatos tienen diámetros de una o dos veces la Tierra y orbitan en la zona habitable de su estrella. Entre estos hay nueve que orbitan estrellas parecidas a nuestro sol en tamaño y temperatura".

El nuevo grupo de planetas encontrados por Kepler asciende la cantidad a 4,696 mundos más allá del nuestro. Considerando que el primer exoplaneta fue descubierto hace sólo 20 años atrás, ha sido un recorrido impresionante.

Ademas pese a lo emocionante que es reconocer nuestro planeta en candidatos como Kepler-452b, hay algo que decir respecto a la diversidad de planetas (sean como la Tierra o no) que ahora sabemos que existen en nuestra galaxia. Kepler ha descubierto planetas parecidos a Jupiter pero calientes, planetas tambaleantes y análogos de Tatootine; no hay duda que continuará haciendo más descubrimientos curiosos.