La NASA volará un helicóptero en la luna Titán de Saturno

"Dragonfly visitará un mundo lleno de una gran variedad de compuestos orgánicos, que son los componentes básicos de la vida y podrían arrojar luz sobre el origen de la vida misma".
2.7.19
Concepto artístico De Dragonfly, de la NASA
Concepto artístico De Dragonfly, de la NASA. Imagen: NASA/JHU-APL

Artículo publicado originalmente por VICE Estados Unidos.

Es oficial: volveremos a la luna Titán de Saturno, la segunda luna más grande del sistema solar y el único satélite natural conocido con una atmósfera densa.

La NASA dio luz verde a una misión llamada Dragonfly, que desplegará un cuadricóptero dual capaz de volar a diferentes lugares de Titán. El lanzamiento del vehículo de rotor de 450 kilos está actualmente programado para 2026, con la intención de que llegue a Titán en 2034.

"Titán no se parece a ningún otro lugar en el sistema solar, y Dragonfly no se parece a misiones anteriores", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, en un comunicado. "Es sorprendente pensar en este helicóptero volando kilómetros y kilómetros a través de las dunas de arena orgánica de la luna más grande de Saturno, explorando los procesos que dan forma a este entorno extraordinario".

Titán es aproximadamente un 50 por ciento más grande que la luna de la Tierra y está cubierta por una atmósfera basada en nitrógeno. La gruesa capa de gas oculta su superficie, pero la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea pudo echar un vistazo en 2005 después de que la nave espacial Cassini de la NASA la acercara a la luna.

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Huygens, que sigue siendo la única nave espacial en aterrizar en un mundo exterior del sistema solar, confirmó que Titán está lleno de mares y lagos de hidrocarburos líquidos. Estos compuestos, que incluyen etano y metano, están llenos de los ingredientes para la vida, lo que ha convertido a Titán en un sitio atractivo para los astrobiólogos.

"Dragonfly visitará un mundo lleno de una gran variedad de compuestos orgánicos, que son los componentes básicos de la vida y podrían arrojar luz sobre el origen de la vida misma", dijo Zurbuchen.

Huygens fue diseñado para enviar solo unas pocas horas de datos e imágenes en su descenso y aterrizaje, y murió tal como estaba previsto poco después de su llegada a la superficie de Titán.

En contraste, Dragonfly se construirá para una misión mucho más larga de dos años. El equipo de la misión, dirigido por la científica planetaria Elizabeth Turtle, planea aterrizar en los campos de dunas en el ecuador de la luna.

A partir de ahí, Dragonfly realizará vuelos cortos de aproximadamente ocho kilómetros cada uno, lo que le permitirá explorar una variedad de paisajes. Se espera que su kilometraje total sea de más de 160 kilómetros, lo que lo convertiría en la sonda planetaria que más distancia ha recorrido de la historia.