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Este ‘cocodrilo depredador’ acechó la Tierra hace 240 millones de años

El Nundasuchus, descubierto en Tanzania, se veía como un animal mitad cocodrilo, mitad dinosaurio.
29.1.15
​Imagen: Sterling Nesbitt

El periodo inmediatamente anterior a la era de los dinosaurios es un misterio para muchas personas. El planeta no estaba vacío o era estéril; estaba lleno de animales de todos tamaños, tanto en la tierra como en los mares.

Estos animales no son tan conocidos como los dinosaurios, pero si son de mucho interés para los paleontólogos como Sterling Nesbitt de Virginia Tech, quien a sus 32 años le ha dado nombre a más de media docena de nuevas especies de vertebrados prehistóricos. Su ultimo descubrimiento, detallado en el  Journal of Vertebrate Paleontology, se llama Nundasuchus, una combinación de palabras suajili y griega que significan "cocodrilo depredador".

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Nesbitt encontró piezas de huesos del Nundasuchus el año 2007 y desde entonces ha estado haciendo viajes y uniendo estos huesos, como si fuera un antiguo y complejo rompecabezas. Ahora finalmente tiene una buena idea sobre cómo se vería la criatura entonces le puso nombre y publicó un paper.

El Nundasuchus es sólo una pieza del confuso puzzle de los arcosaurios, un gran grupo de animales extintos y vivos que incluyen a cocodrilos modernos (caimanes y otros cocodrilos), todos los pájaros, los dinosaurios y otros reptiles voladores como los pterosaurios.

"Es un poco raro pensarlo, pero los cocodrilos y los pájaros son los parientes vivos más cercanos entre ellos" dice Nesbitt. "y comparten un ancestro común que vivió hace más de 250 millones de años".

El describe toda la estructura del árbol genealógico como una antigua honda con un montón de pequeñas astillas desprendiéndose. Un brazo de la honda son los dinosaurios y una astilla de ese brazo son los pájaros. El otro brazo son los cocodrilos. Encontrar el lugar donde los dos brazos se unen con el mango es una búsqueda en proceso, porque en ese lugar está el ancestro común de estos dos numerosos y variables grupos de animales. El Nundasuchus probablemente no es este ancestro común, pero está peligrosamente cerca.

La gran mortandad es el evento de extinción más grande conocido en la historia del planeta

Nesbitt viajó a Tanzania para buscar específicamente algo como el Nundasuchus. Estaba intentando encontrar animales que fueran de hace unos 250 millones de años atrás, el tiempo en que ocurrió un evento llamado La extinción masiva del Pérmico-Triásico (comúnmente llamado La gran mortandad). La gran mortandad es el evento de extinción más grande que ha ocurrido en la historia del planeta, más grande incluso que el evento que mató a todos los dinosaurios. Hasta un 96 por ciento de la vida marina y un 70% de los vertebrados de la Tierra se extinguieron. Descubrir que es lo que estaba vivo antes de La gran mortandad puede hablarnos del desarrollo de lo que vino después. Las pocas especies que sobrevivieron fueron las que dominaron el planeta en la siguiente era de los dinosaurios.

El espécimen de Nundasuchus que Nesbit descubrió en Tanzania tiene 2.7 metros de largo y su forma es la mezcla entre un cocodrilo moderno y un dinosaurio. Era largo, caminaba en cuatro patas y tenía placa óseas en su espalda, pero sus piernas estaban directamente bajo su cuerpo, más parecido a un dinosaurio (o un mamífero) que a un reptil moderno. Sus dientes eran un misterio que permitiría saber cómo fue su estilo de vida. "Sabemos que sus dientes parecen cuchillos para cortar carne, entonces comían carne" dice Nesbitt. "Si no eran los depredadores más grandes, estaban muy cerca del primer lugar". Y este espécimen ni siquiera había crecido completamente. Los paleontólogos pueden encontrar la edad aproximada del animal mirando el proceso de osificación de los huesos (la formación). Este Nundasuchus no había crecido del todo; Nesbitt dice que un adulto desarrollado podría haber medido entre 4 y 6 metros de largo.

El mundo en el que vivieron era muy diferente al de la era que siguió a La gran mortandad o la era moderna. "No había pasto ni había plantas floreciendo, lo que es muy raro de imaginar" dice Nesbitt. "Había bosques de pinos y helechos en todos lados". Los animales también eran diferentes; habían algunos, como el Listrosaurio, que eran más parecidos a los mamíferos que a los reptiles que vemos hoy en día. Los Listrosaurios eran el animal más común de esa época y puede que incluso hayan tenido pelaje. Pero, dice Nesbitt, "este era la época de los familiares del cocodrilo". En la era del Nundasuchus los demás animales eran pequeños, quizás presa de otros como el Nundasuchus.

Los Nundasuchus no evolucionaron hasta ser los cocodrilos de hoy; es una pequeña astilla que se salió de la honda (lo puedes pensar de esta forma: nosotros no evolucionamos del mono, pero tanto los monos como nosotros evolucionamos de un ancestro en común. Los cocodrilos y los Nundasuchus son primos más que otra cosa). Los animales que sobrevivieron a La gran mortandad eran un linaje específico de cocodrilos (del cual vienen los cocodrilos modernos, algunos reptiles voladores y algunos dinosaurios). "Por eso los Nundasuchus son tan importantes; es algo que no habíamos encontrado antes" dice Nesbitt. "Representa las primeras formas de un arcosaurio; tiene el mismo tipo de cuerpo". El Nundasuchus es un momento clave en el desarrollo de importantes y fascinantes animales; fue en ese momento que los arcosaurios comenzaron a diversificarse.

Es un gran e importante descubrimiento y Nesbitt, como muchos paleontólogos, todavía se sorprenden como unos niños al encontrar una criatura que caminó por la misma tierra que él camina, pero hace miles de años atrás. "Si lo piensas es increíble porque el animal murió hace 240, 245 millones de años atrás. Y pese a que murió tuvo que ser enterrado" dice. "Y estas rocas sobre el tuvieron que mantenerse enterradas a mucha profundidad y sobrevivir al clima y luego ser llevado a esta pequeña porción de tierra en la que vivimos hoy en día y uno de nosotros tiene que encontrarlo antes que todos estos huesos se deshagan". Puede que no sepamos sobre esta importante era en la que los dinosaurios, los cocodrilos y otros reptiles convivieron, justo antes que casi todos los animales del planetas perecieran, pero este un gran paso para entender qué fue lo que pasó en ese entonces.