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El agujero negro de nuestra galaxia se iluminó de pronto y nadie sabe por qué

En mayo, el agujero negro supermasivo situado en el centro de la Vía Láctea se volvió 75 veces más brillante en solo dos horas.

por Becky Ferreira; traducido por Mario Abad
20 Agosto 2019, 3:30am

Simulación de un agujero negro supermasivo. Imagen: NASA, ESA, y D. Coe, J. Anderson, y R. van der Marel (STScI)

Últimamente, el agujero negro supermasivo del centro de nuestra galaxia ha estado brillando de forma misteriosa y nadie sabe la razón.

Este gigante oscuro, conocido como Sagitario A* (Sgr A*), es cuatro millones de veces más grande que nuestro sol. Aunque la luz no escapa de sus límites, los astrónomos pueden observar las interacciones del agujero con estrellas brillantes o nubes de polvo que lo rodean.

La noche del 13 de mayo de 2019, el astrónomo de UCLA Tuan Do y sus colegas observaron a Sgr A* usando el telescopio Keck, situado en la cima del volcán inactivo Mauna Kea, en Hawái. En un periodo de solo dos horas, observaron que el agujero negro se volvía 75 veces más brillante en la banda de luz infrarroja cercana.

Aquella tarde de primavera, el agujero negro supermasivo de la Vía Láctea "alcanzó niveles de flujo mucho más brillantes en 2019 que los medidos en longitudes de onda de infrarrojo cercano", según un estudio dirigido por Do y publicado en el servidor de arXiv.

"El brillo de Sgr A* varía constantemente, de más brillante a más tenue en una escala de tiempo de entre minutos y horas. Básicamente titila como la llama de una vela", dijo Do en un correo electrónico. "Creemos que este año puede estar ocurriendo algo anómalo porque el brillo del agujero negro parece mostrar más variaciones, alcanzando niveles más intensos que los registrados el pasado".

El flujo máximo ⎯es decir, la fase más luminosa de la deflagración, "duplicó el registro máximo histórico de flujo", dijo el equipo de Do en el estudio. En otras palabras, en los 20 años transcurridos desde que los astrónomos empezaron a monitorizar Sgr A*, el segundo evento más brillante solo fue la mitad de deslumbrante que este.

Según el equipo, este brillo inusual en el núcleo galáctico probablemente fue causado por encuentros cercanos entre Sgr A* y los objetos que lo rodean.

El borde de un agujero negro, llamado horizonte de sucesos, está formado por intensas fuerzas que desgarran todo lo que se acerca. Una vez que un agujero negro comienza a devorar objetos cercanos, como estrellas o nubes de gas, el material que queda atrapado se calienta en el horizonte de sucesos, generando espectáculos de luz que pueden ser captados por telescopios.

Do y sus colegas especulan que una estrella llamada S0-2, que es aproximadamente 15 veces más grande que el Sol, podría haber sido el objeto que alimentó a Sgr A*. En 2018, S0-2 se acercó a 17 horas luz del agujero negro supermasivo, y ese acercamiento pudo haber alterado los gases del horizonte de sucesos lo suficiente como para causar el evento brillante de mayo de 2019.

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Nube de polvo G2 durante su acercamiento de varios años a Sgr A*. Imagen: ESO/A. Eckart

Otra posible culpable sería una nube de polvo conocida como G2, que sea cercó a 36 horas luz de Sgr A* en 2014. Inicialmente, los científicos predijeron que el agujero destruiría a G2, pero al final concluyeron que los resultados fueron decepcionantes y "aburridos" para los astrónomos.

Sin embargo, esa decepción inicial pudo haber sido prematura, porque podríamos estar presenciando una “reacción retrasada” de la combustión lenta de la nube de gas al acercarse al agujero negro, explicó el equipo.

"Este verano, muchos astrónomos están observando a Sgr A*", señaló Do. "Espero obtener tantos datos como podamos este año antes de que la región del cielo en la que se encuentra Sgr A* quede detrás del sol y no podamos volver a observarlo hasta el próximo año".

"Tal vez el agujero negro está despertando; hay muchas cosas que no sabemos en este momento, así que necesitamos más datos para entender si lo que estamos viendo es un gran cambio en la materia que alimenta al agujero negro o si se trata de un suceso breve", señaló Do.

Este artículo se publicó originalmente en VICE US.

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