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Científicos descubrieron 39 galaxias 'invisibles'

Estas antiguas galaxias desafían nuestra comprensión actual del universo primitivo.

por Becky Ferreira; traducido por Álvaro García
12 Agosto 2019, 9:30pm

ALMA. Imagen: 2019 Kohno et al

Artículo publicado originalmente por VICE Estados Unidos.

Los astrónomos descubrieron 39 galaxias anteriormente "invisibles" ubicadas en los confines más profundos del espacio y el tiempo. La sorprendente detección desafía los modelos actuales de formación de galaxias en el universo primitivo, según un estudio publicado en Nature.

Estas galaxias se formaron dentro de los primeros 2.000 millones de años de vida del universo —que se calcula tiene 13.700 millones de años de edad— y eran tan masivas como 10.000 millones de soles en promedio.

"Sus masas son un poco más pequeñas que la Vía Láctea en el universo actual, pero estaban entre las más grandes/masivas de su época", dijo el autor principal, Tao Wang, astrónomo de la Universidad de Tokio, en un correo electrónico.

Wang señalo que estos objetos antiguos se fusionaron eventualmente para formar las galaxias supermasivas observadas en el universo moderno, que pueden ser de cinco a diez veces más grandes que la Vía Láctea.

A pesar de su impresionante escala, las 39 galaxias recién descubiertas están tan envueltas en gas y polvo que no aparecen en la banda H cercana al espectro infrarrojo, que es un extremo del espectro de luz que la mayoría de los telescopios no pueden capturar. Por esta razón, estos ancianos galácticos habían permanecido invisibles para los astrónomos, hasta ahora.

“Este descubrimiento muestra que efectivamente están allí; solo que están tan rodeadas de polvo que no las podemos ver con luz visible ”, dijo Wang.

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Comparación de imágenes de Hubble y ALMA de las galaxias antiguas. Imagen: 2019 Wang et al.

Wang y sus colegas notaron rastros sutiles de estas galaxias en imágenes infrarrojas obtenidas por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA. Convencidos de que podrían estar mirando galaxias "ópticamente invisibles", como las llama el estudio, los investigadores hicieron un seguimiento de los datos utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA).

ALMA, un conjunto de 66 antenas de radio que se extienden a lo largo de 21,640 metros cuadrados del desierto chileno a gran altitud, está específicamente diseñado para captar una tenue luz infrarroja lejana. Si bien ALMA pudo detectar estas galaxias con más detalle que el Telescopio Spitzer, Wang y sus colegas verificaron las detecciones con el Very Large Telescope, también ubicado en el desierto de Atacama en Chile.

Los resultados confirmaron la existencia de estas primeras galaxias primigenias, que no se tenían en cuenta en la mayoría de los modelos del universo primitivo.

"La principal discrepancia entre nuestro descubrimiento y los modelos actuales de formación de galaxias es que la cantidad observada de galaxias masivas rodeadas de polvo es mucho mayor que la encontrada en modelos o simulaciones", dijo Wang.

Wang y sus colegas también notaron que los observatorios de próxima generación —como el James Webb Space Telescope (JWST) de la NASA, que será lanzado en 2021— permitirán a los astrónomos observar aún más de cerca estas misteriosas estructuras.

"Con el JWST podríamos hacer una espectroscopía en el espectro infrarrojo medio, que sería clave para revelar las propiedades de las poblaciones estelares y la abundancia química de estas galaxias", dijo Wang. "Estas observaciones serán críticas para limitar la historia de su creación, que es esencial para comprender la física involucrada en su formación".

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