Noisey

Tortoise: Más allá del post rock

Aunque abarquen tanto, nadie suena como estos muchachos de Chicago. Charlamos con John McEntire.

por Marcos Hassan
10 Marzo 2017, 4:37pm

Cuando comenzaron a principios de la década de los noventa, pocos pudieron vislumbrar que el trabajo de unos músicos que buscaban tocar lo que a ellos les parecía que no se había hecho antes, se convertiría en la leña que hiciera arder el fuego de uno de los géneros que más fans de culto ha desarrollado alrededor del mundo.

El primer disco de Tortoise en 1995, fue de los primeros trabajos musicales a los que se le atribuyó la etiqueta del post rock --tenía todos los elementos de la música que llegó para quedarse, pero hacía todo menos rocanrolear-- y poco después llegó a los oídos de músicos que pronto se pusieron la camiseta con esa nomenclatura. Sí, Tortoise hicieron mucho por el post rock pero el post rock no define a Tortoise; más bien, es solo un pequeño aspecto de su identidad.

Para muestra, tenemos su más reciente disco, The Catastrophist, el cual lanzaron en el 2016 a través de Thrill Jockey, fundada en su natal Chicago. En este trabajo encontramos lo que ya podemos esperar de este grupo de músicos --ritmos que constantemente se interconectan, sonidos dulces y algunos desconocidos, pequeños guiños experimentales que nos hacen cuestionar la misma naturaleza del sonido solo para desaparecer en un parpadeo-- sin llegar a sonar repetitivo. Aún manejan los mismos elementos pero siguen sonando emocionantes hoy en día; sobre todo, nadie suena aún como ellos, por más influyentes que sean. Encontramos guiños al jazz pero mirando a otros lenguajes dentro de esta música que aún no se habían atrevido a interpretar, algunos destiempos con los que el progresivo setentero se forjó en sus grandes años y cortes más sobrios de los que les hemos escuchado en bastante tiempo. También encontramos un cover ("Rock On", original de David Essex, con Todd Rittman de U.S. Maple en las vocales) y "Yonder Blue" con voz, melodía y letra cortesía de Georgia Hubley de Yo La Tengo: uno de los momentos más impredecibles de la banda y uno de los más bellos en su discografía.

Tortoise han manejado siempre muchos matices dentro de su sonido, desde el dub y krautrock del clásico Millions Now Living Will Never Die a los tintes jazzeros y orgánicos de TNT a la saturación electrónica de Standards y lo más frenético de Beacons of Ancestorship. Su lista de colaboraciones incluye todo un disco de covers con Bonnie "Prince" Billy, una colaboración con Beck para recitar de memoria el Live At The Acropolis de Yanni (sí, en serio) y una magnífica sesión de improvisación con The Ex para la serie In The Fishtank.

Aunque abarquen tanto, nadie suena como Tortoise; aún no ha habido quienes logren un sonido tan característico, minimalista, natural y experimental al mismo tiempo como ellos. Es el producto de la esencia de los músicos que conforman a esta banda de manera más pura, una colaboración que solo se logra con la combinación exacta de química y pasión que se logra al juntar a John McEntire, Doug McCombs, John Herndon, Dan Bitney y Jeff Parker. En vivo son más como un monstruo de cinco cabezas que toma órbita a través de ritmos y produce climas a través de notas y texturas bien escogidas.

Tendremos la oportunidad de presenciar eso gracias a su participación en el Nrmal de este año, sin duda una de las cartas fuertes del festival. Antes de subir al avión para cerrar el domingo 12 el escenario azul, platicamos con el baterista John McEntire.

Noisey: Ya llevan un rato tocando en vivo las canciones de The Catastrophist. ¿Cómo ha sido transformar estas canciones cuando han estado tocando en vivo? ¿Han evolucionado de alguna manera?
John McEntire: Toma un poco de trabajo saber cómo restructurar u orquestar las cosas de manera diferente si es necesario. Tratamos de solucionarlo lo más pronto posible, pero las cosas evolucionan y cambian conforme seguimos de gira. Por alguna razón pienso que las canciones del último disco no han tenido grandes transformaciones aún, como lo han tenido parte de nuestro material antiguo que es totalmente diferente ahora, como lo tocamos en vivo. Tal vez aún suceda. A veces toma años.

Mucho de lo que hace a Tortoise es la interacción de todos los músicos y cómo se reparten sus papeles. ¿Tienen una manera de interactuar en vivo para llevar una pieza improvisada en la que todos compongan en vivo?
Depende de las canciones. Hay ciertas cosas que dejamos abiertas donde hay la posibilidad de que las cosas sucedan pero ya está predispuesto ese espacio. Ahí hay una ironía. Hay áreas en las que podemos tener una interacción como grupo. Sí, hay partes improvisadas en ciertas secciones pero está controlada cuando sucede.

Quería preguntarles de esto directamente por el origen de algunas de las piezas de The Catastrophist salieron del material comisionado por la ciudad de Chicago para músicos de jazz e improvisación, basado en solos. ¿Es algo que cambió algo de su manera de hacer música?
Realmente no. A ser honestos, cómo estructuramos esas piezas de la comisión de Chicago fue para dejar que los invitados tuvieran mucho chance para que tuvieran un buen lugar donde tocar solos, no era tanto lo que sucedía desde nuestra perspectiva. No nos contribuyó mucho de lo que hicimos pero estuvimos muy contentos de trabajar con esos músicos.

No han cambiado mucho su manera de trabajar pero cada uno de sus discos tiene su forma de sonar sin perder el sonido de Tortoise. ¿Cómo hacerle para seguir así después de tantos años?
Definitivamente es algo que tenemos a consciencia. Tratamos de no repetirnos. Es un gran reto cuando escribimos, el encontrar un lugar interesante o aunque sea algo lo suficientemente único donde podemos decir "esto no lo hemos hecho o por lo menos no exactamente así". Es gran parte del proceso.

Has sido el productor e ingeniero de todos sus discos. ¿Cómo mantienes las cosas frescas en términos de grabación?
Es una difícil de contestar. Es interesante porque no soy muy consciente de ello, pero de vez en cuando me sorprendo reflexionando sobre ello. Es maravilloso para mi que no tengo que pensar en mucho. Agradezco tanto el talento que hay dentro del grupo.

¿Hay una manera de que se reparten sus roles dentro de la banda cada que comienzan a trabajar en un disco?
Realmente no. Todos definen su rol como van sucediendo las cosas, no es algo preconcebido, pero es interesante como puede ser fluido.

Muchos de sus discos se han convertido en clásicos para muchos fans. ¿Suelen regresar a escuchar sus discos viejos?
No, en realidad. A menos que tengamos que checar algo y repasar. Es interesante a qué se siente atraída la gente. A través de las canciones que se han quedado en nuestro setlist puedo decir que son parte de nuestra identidad. Es bueno e interesante.

¿Qué conforma una buena pieza de música, en tu experiencia?
Es difícil, es algo que sabes de manera instintiva cuando lo logras. Cuando dices "aquí hay algo. Hace media hora no lo teníamos pero ahora sí". Es una de esas cosas intangible.

Tortoise son los encargados de cerrar el escenario azul del Festival Nrmal 2017, este domingo 12 de marzo. Su show comienza a las 20:50 horas. 

(Foto principal, vía).