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Les astronomes ont découvert une nouvelle planète naine

Baptisée 2014 UZ224, la petite nouvelle mesure 530 km de diamètre et se situe à 14 milliards de kilomètres de notre soleil.

Les scientifiques ont découvert une nouvelle planète naine à la périphérie de notre système solaire. Baptisée 2014 UZ224, la petite nouvelle mesure 530 km de diamètre, et se situe à 14 milliards de kilomètres (ou 90,8 UA) de notre soleil, et son année (l'équivalent d'une rotation complète autour de son astre) est 1100 fois plus longue qu'une année terrestre.

La découverte de UZ224 a été rendue possible grâce au Dark Energy Camera du Cerro Tololo au Chili. L'astronome David Gerdes, de l'Université du Michigan, a contribué à développer cet outil à l'aide d'une équipe d'étudiants afin d'observer les objets en mouvement dans le système solaire.

Certains objets, comme les étoiles, ne semblent pas se déplacer par rapport au référent Terre, parce qu'ils sont situés extrêmement loin de nous. Mais les planètes ou les astéroïdes afficheront des positions légèrement différentes lorsque l'on compare des photos du ciel prises sur plusieurs nuits successives. Dans le cas de la découverte de 2014 UZ224, cependant, les observations ne sont pas succédées sur un court intervalle de temps.

« Nous obtenons généralement une observation unique de l'objet, sur une seule nuit, » déclare Gerdes dans un article NPR. « Mais cette fois-ci, nous avons fait une observation deux semaines plus tard, puis une autre, cinq jours plus tard, et encore une, quelques mois après. Il était alors difficile de recouper les données, » ajoute-t-il. Les chercheurs ont donc développé un logiciel permettant de résoudre ce problème.

À presque 14 milliards de kilomètres de là, 2014 UZ224 est le troisième objet le plus éloigné de la ceinture de Kuiper, la région du système solaire située au-delà de l'orbite de Neptune. On pourra arguer que 2014 UZ224 est trop petite pour être qualifiée de planète naine, mais pour l'instant, c'est son titre. D'autres planètes naines comme Pluton, Haumea, Makemake et Eris ont besoin de beaucoup moins de temps pour réaliser leur révolution autour du soleil : 248 ans pour Pluton, et 285 ans, 310 ans, 557 ans respectivement pour les autres.

La découverte de 2014 UZ224 pourrait mener à celle de nouveaux objets dans le système solaire, comme celle de la Planète Neuf, supposément dix fois plus grosse que la Terre. Les nouvelles images de la galaxie issues de l'observation de 2014 UZ224 pourraient maintenant nous aider à trouver cette géante cachée. « Ce serait la plus belle découverte astronomique de notre carrière, » confie Gerdes à NPR.