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Pluton possède des tours de glace de 500 mètres de haut

La seule autre planète qui possède de telles structures, baptisées "pénitentes", est la Terre.

par Samantha Cole
10 Janvier 2017, 8:00am

Pluton, qui fut autrefois la neuvième planète de notre système solaire avant d'être rétrogradé au rang de planète naine, nous avait réservé une autre surprise : elle possède des paysages qu'on n'avait vus auparavant que sur une seule autre planète - la Terre.

Baptisées "pénitentes" en raison de leur ressemblance avec une foule en plein repentir, ces flèches de glace peuvent atteindre presque 500 mètres de haut. Sur Terre, on trouve des formations comparables dans les Andes au-dessus de 4000 mètres, mais elles ne dépassent pas les 5 mètres de haut. Les scientifiques soupçonnent Europa de posséder des tours de glace similaires, mais Pluton est la première planète (hors Terre) où elles ont été officiellement découvertes.

En regardant des photos prises par la sonde New Horizons en 2015, John Moores et ses collègues de l'université York de Toronto ont pu déduire comment elles étaient nées. Les tours sont assez jeunes, et formées par l'érosion. Les pénitentes ont besoin d'une atmosphère pour se former, mais l'atmosphère de Pluton, plus froide, moins épaisse et plus sombre que la nôtre - ajouté au fait que la glace se forme à partir de méthane et de nitrogène plutôt que d'eau - a permis à ces structures de glace de s'étendre jusqu'à des altitudes fantastiques jamais vues auparavant.

Fun fact : dans la mythologie grecque, le Tartare est la partie est un lieu situé dans les profondeurs de la Terre où les individus mauvais sont envoyés pour y subir des tourments éternels - Pluton étant, évidemment, le dieu des Enfers. Autrement dit, nous avons là une foule de pénitents agenouillés dans l'enfer de glace à -400°C de Pluton. Cool !

Les travaux de Moores sont publiés dans Nature. Vous pouvez le regarder expliquer tout ça ici :