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On a rencontré le plus grand collectionneur de faux T-shirts à l'effigie de Bart Simpson

Comment le personnage préféré du monde entier est devenu successivement une icône nazie, un outil de propagande pour la guerre du Golfe et un disciple de Nelson Mandela.
3.10.14

Au fil des années, Les Simpson sont devenus une véritable institution culturelle. Aujourd'hui, il s'agit encore de l'une des rares séries d'animation capables d'entraîner une perte totale de bon sens chez des êtres adultes craignant de voir leur personnage préféré mourir. Mais dès les années 1990, la série occupait une place de choix dans la culture collective. Cette première vague de popularité a été marquée par une fascination intense du public pour le personnage de Bart Simpson.

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Les produits à son effigie se sont toujours vendus comme des petits pains, et cette forte demande a poussé des entrepreneurs à se lancer dans le marché noir en commençant à vendre ce qui est désormais connu sous le nom des T-shirts « Bootleg Bart ». Ces derniers mettent en scène Bart et les autres membres de sa famille dans de nombreuses situations étranges. On peut ainsi retrouver Bart reconverti en basketteur pour les Chicago Bulls, Bart en train de se battre contre l'armée irakienne, Bart en train de fumer de grosses quantités de marijuana, ou encore Bart en train de s'étouffer dans les fesses d'une femme obèse. Si vous avez grandi en suivant les toutes premières saisons des Simpson, il y a de fortes chances pour que vous possédiez au moins une de ces contrefaçons. Il y a aussi de grandes chances que vous les ayez données ou qu'elles n'aient pas résisté à la dure épreuve du temps.

Heureusement pour les fans des Simpson, un mystérieux anglais qui se fait appeler « Leo » collectionne ces T-shirts et en fait circuler des photos sur les réseaux sociaux. Son objectif est de préserver autant de T-shirts que possible, tout en informant les gens sur les nombreux problèmes ethniques et raciaux que peuvent entraîner la création d'un Bart Simpson noir. Je me suis entretenu avec lui pour discuter de son amour des Simpson et de ses projets à venir – il envisage notamment de publier un livre et d'ouvrir un « musée pédagogique ».

VICE : Pourquoi avez-vous commencé à collectionner les T-shirts à l'effigie de Bart Simpson ?
Leo : J'avais sept ans en 1990, et comme tout les gosses, j'adorais Les Simpson. En plus des T-shirts de Bart, j'avais des contrefaçons Roger Rabbit que ma mère avait l'habitude de me ramener du marché.Je me souviens être allé au Western International Market, où se trouvaient plein de T-shirts de Bart déguisé en Bob Marley.

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En 2003, j'ai acheté deux ou trois T-shirts pour rigoler. Quand mes amis ou ma famille partaient en vacances et me demandaient si je voulais quelque chose, je leur répondais toujours « un faux T-shirt Bart ». J'ai été initié aux réseaux sociaux et je me suis dit que ce serait sympa de créer mon propre site pour partager mes T-shirts et les fausses images Simpson que j'avais pu dénicher. Je voulais créer une page en ligne où les gens pourraient venir et se raconter des souvenirs, rigoler, et se rappeler du temps où les Simpson venaient de débarquer. J'aimerais d'ailleurs remercier un groupe sur Flickr qui m'a inspiré, il s'appelle « Growing Up Star Wars ».

Combien de T-shirts Bart Simpson possédez-vous ?
Une grande partie des T-shirts que je poste sur mon Instagram viennent de mes followers. C'est un site communautaire auquel les gens peuvent contribuer. Ma collection n'arrête pas d'évoluer parce que je vends certaines de mes pièces, mais la dernière fois que j'ai compté, je devais en avoir à peu près 60. La collection va continuer à s'agrandir, et mon rêve serait de pouvoir faire une exposition avec un « musée pédagogique ».

Vous allez paraître un livre. À quoi doit-on s'attendre?
Ça fait déjà plusieurs années que je travaille sur un livre, j'ai collaboré avec quelqu'un pour que ça puisse se concrétiser. Je regrette de ne pas avoir plus de choses à dire pour le moment. Toutes les informations seront sur mon site bootlegbart.com.

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Vous avez déjà parlé de votre travail à quelqu'un de la FOX ou à des membres de la boîte de production des Simpson ?
Personnellement, non. Je ne sais pas du tout comment les contacter, mais j'aimerais bien. Je sais que Matt Groening collectionne les contrefaçons. Je me souviens qu'il avait montré une partie de sa collection dans un documentaire, il y a quelques années.

La FOX n'a jamais essayé de mettre fin à la vente de faux T-shirts ?
À une époque, la FOX a réussi à mettre la main sur quelques vendeurs. C'était surtout des T-shirts qu'ils essayaient de faire passer pour des marchandises légales. Ils ont aussi détruit un tas de T-shirts qui montraient Bart sapé comme un nazi.

Beaucoup de T-shirts ont montré Bart en noir. Il a notamment été utilisé comme icône rasta et comme symbole de résistance à l'apartheid. S'agit-il seulement d'une coïncidence historique, ou est-ce le personnage de Bart Simpson qui a encouragé cela?
Quand j'avais sept ans, je ne savais pas ce que signifiait le mot « race ». Je ne me suis jamais demandé pourquoi les Simpson étaient jaunes. Mais oui, Bart a toujours été cool. Quand même, il faut rappeler qu'il porte le high-top fade et qu'il a deux tubes à son actif (« Do the Bartman » et « Deep Deep Trouble »).

De nombreuses personnes sont offensées par les T-shirts qui montrent Bart en noir. Je pense notamment à celui où il est représenté avec de grosses lèvres rouges qui rappellent des caricatures racistes du passé.
Oui, c'est sûr. Il y a des T-shirts vraiment offensants. Mais le pire, c'est sans doute celui sur la guerre du Golfe – celui où Bart menace certains hommes avec un pistolet en leur disant « C'est combien le pétrole maintenant, sale bicot ? » Je pense que c'est pour cela qu'il est important qu'il y ait un livre ou une exposition, afin de rappeler le paysage politique de l'époque et remettre les choses dans leur contexte.

Si quelqu'un voit un T-shirt de Bart noir hors de son contexte, ça paraît systématiquement raciste, alors que ce n'est pas toujours le cas. Mais j'admets que certains sont très perturbants. Je reçois tout le temps des messages qui me disent à quel point j'abuse de poster certains de ces T-shirts.

En parlant de la guerre du Golfe, Bart a déja été représenté comme un colosse, un soldat musclé avec beaucoup d'armes à feu, ce qui est un peu étonnant étant donné que son personnage n'est encore qu'un enfant.
C'est exact, Bart a été utilisé sur toutes sortes de propagande pour la Guerre du Golfe. Si Les Simpson n'avait pas été une série à succès, je suis sûr qu'on aurait pu observer un phénomène similaire avec d'autres personnages. Peut-être les Tortues Ninjas, qui sait ?

Quand la série a démarré, Bart était sans doute le personnage le plus populaire, mais il semble aujourd'hui avoir été remplacé par Homer. Pourquoi, d'après vous ?
C'est vrai. À vrai dire, je connais pas grand chose à propos de la popularité d'Homer. Je pense que ça doit être lié à l'écriture. Bart est un peu plus ennuyeux ces derniers temps.

Mais j'adore le fait que la série ait évolué en même temps que moi. Beaucoup de personnes critiquent la série parce qu'elle n'est plus ce qu'elle avait l'habitude d'être. Néanmoins, les gags du générique à eux seuls enfoncent tout ce que j'ai pu voir à la télévision.

Vous avez un T-shirt préféré ?
C'est impossible de choisir ! J'en ai un que j'aime bien, où l'on voit Bart et Nelson Mandela avec la carte de l'Afrique en arrière-plan, et Bart qui dit : « Ce mec est mon héros ». Je suis un grand fan des tee-shirts hawaiiens aussi, avec les Simpson représentés comme des geckos lumineux. Et pour finir en beauté, je dirais celui où il y a un véritable mélange de style entre Bel Biv Devoe, LL Cool J et Betty Boop.

Cool, merci Leo.

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