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Perché non bisogna mai confondere i naturopati con i medici

Una serie di processi a genitori troppo fiduciosi nei metodi alternativi hanno messo in luce i rischi che si corrono snobbando la medicina tradizionale.
Immagine: Prayers for Ezekiel/Facebook

Il 26 aprile, David e Collet Stephan, una coppia di Alberta che ha curato per due settimane il suo bambino malato con frullati di rafano e cipolla, è stata giudicata colpevole di non aver fornito i mezzi di sussistenza di base per il loro figlioletto di 18 mesi, una sentenza che comporta fino a cinque anni di carcere. Ezekiel è morto di meningite nel 2012.

Si tratta indubbiamente di una storia tragica, specialmente perché nessuno dubita che David e Stephan Collet amassero loro figlio. Piuttosto, è maggiormente problematica la loro convinzione che le terapie alternative—tra cui una tintura di echinacea acquistata presso lo studio di un naturopata—lo avrebbero fatto stare meglio. I due hanno chiamato i soccorsi solo quando il piccolo ha smesso di respirare. Il bambino è morto poco tempo dopo essere giunto in ospedale. (I genitori hanno testimoniato sostenendo di essere convinti che Ezekiel avesse solo l'influenza, anche se un amico di famiglia e un infermiere avevano suggerito loro che il suo problema poteva essere proprio la meningite.)

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I medici, il governo e l'industria della medicina alternativa hanno tutti il dovere di impegnarsi maggiormente su questo tema. Il rafano e l'echinacea non posso sostituire la medicina tradizionale. I pazienti devono avere accesso garantito ai medici di famiglia, e, soprattutto, essere in grado di capire—senza ombra di dubbio—quando è il momento di contattarli, senza rivolgersi al naturopata.

"Spero che questa sentenza mandi un messaggio importante circa la natura dei servizi [alternativi]," ha dichiarato a Motherboard, in seguito al verdetto, Tim Caulfield, Canada Research Chair in Diritto alla Salute e Policy presso l'Università di Alberta, che ha seguito da vicino il caso, "e spero che questo convinca i politici canadesi a ripensare il modo in cui queste terapie vengono regolamentate all'interno del nostro sistema sanitario."

Le terapie alternative, compresi i servizi dei naturopati, sono molto popolari. Non è difficile capire il perché: in Canada, dove c'è da sempre carenza di medici, può essere difficile—se non impossibile—ottenere un medico di famiglia. E quando si ha accesso a uno di loro, spesso il medico deve seguire troppi pazienti, eseguendo così visite frettolose. Al contrario, i naturopati visitano i loro pazienti per mezz'ora o più, esaminando ogni più piccolo dettaglio della loro salute. Uno dei loro servizi più preziosi è il cosiddetto "lifestyle counselling," semplici consigli sulla dieta e l'esercizio fisico, che spesso i medici tradizionali non hanno il tempo di dare.

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Ai naturopati è stato lasciato il diritto di auto-regolarsi in varie regioni del Canada, il che dà loro una parvenza di professionalità. Ma l'opinione pubblica deve sapere che molti dei loro servizi più popolari fanno ancora affidamento su scarsi fondamenti scientifici. In un sondaggio del 2011 condotto ad Alberta, Caulfield ha rilevato che l'omeopatia, le diete detox e l'idroterapia risultavano tra i trattamenti più popolari e maggiormente pubblicizzati tra quelli offerti dai naturopati. "Non possediamo nessuna prova scientifica per stabilire che questi questi servizi siano forniti a tutti," ha spiegato lo studioso.

La detox, per esempio, è stata già smascherata più e più volte. Eppure le persone continuano a pagare per sottoporsi a questo trattamento.

Il lento aumento di popolarità della pseudoscienza e una crescente sfiducia nei confronti della medicina convenzionale, sono tutti problemi che vanno affrontati. Nel 2015, l'ex ministro della salute, Rona Ambrose, ha compiuto un passo nella giusta direzione, annunciando che i trattamenti omeopatici sarebbero stati etichettati in maniera chiara per spiegare che non sono vaccini. Anche il College of Naturopaths dell'Ontario ha approvato il provvedimento.

Eppure, persiste ancora una certa confusione riguardo alle terapie alternative. A novembre, si è svolto un altro processo ad Alberta, per la morte di Ryan Lovett, una bambina di 7 anni curata da sua madre con trattamenti "olistici". In seguito, il Canadian Press ha messo in luce diversi casi simili che risalgono addirittura agli anni Sessanta.

Da quando ho scritto di Ezekiel Stephan, molti naturopati hanno specificato che sono professionisti riconosciuti che lavorano per proteggere i loro pazienti. Non lo metto in dubbio. Ma ciò che deve risultare assolutamente chiaro è che tali trattamenti non costituiscono in nessun caso un'alternativa alla medicina tradizionale e anche i naturopati possono giocare un ruolo fondamentale nel diffondere questo messaggio.

Lo studio del naturopata che ha venduto la tintura ai genitori di Ezekiel si trova ora sotto inchiesta. Per quanto riguarda David e Stephan Collet, gli osservatori dubitano che saranno condannati a cinque anni interi di carcere.

"Gli specialisti alternativi non dovrebbero sostituire i medici di base," ha spiegato Caulfield. Se un adulto vuole pagare per una detox o qualche altro trattamento alternativo è una cosa ma "non dobbiamo testare le nostre ideologie sul servizio sanitario di base o sui nostri figli."