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Tecnologia

Hacking, carte e corporazioni: che cos'è Netrunner

Ovvero: perché questo gioco di carte cyberpunk potrebbe essere il miglior gioco a cui io abbia mai giocato.

La neve è bagnaticcia, ed è ormai buio. È un freddo mercoledì notte, e mi trovo nella Chinatown di Toronto. Cammino lungo la strada: sono diretto verso il seminterrato di una banca e sono piuttosto nervoso. Ho del whisky con me, per aiutare a rilassarmi, e mi accovaccio vicino a un vialetto per berne un sorso. Non l'ho mai fatto prima.

Sto andando a giocare a un gioco di carte—con degli sconosciuti, in pubblico. Si chiama Android: Netrunner e potrebbe essere il miglior gioco a cui io abbia mai giocato.

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Netrunner è un gioco che parla di hacking. Parte di esso si svolge in ciò che, di fatto, è l'infinita pianura del cyberspazio di William Gibson: una rappresentazione dei dati più simile alla realtà di quella rete che oggi noi conosciamo col nome di internet. Allo stesso tempo, la materialità di questo mondo è ben presente e tenuta in conto, e incapsula dentro di sé tutti i migliori temi del panorama cyberpunk. Ha quel tocco di noir che permea film come Blade Runner e allo stesso tempo tratta temi vicini a questioni di società e politica, gli stessi su cui indugiamo quando parliamo di vita artificiale, androidi o altro.

Identità corporative sopra, e identità dei runner sotto. Immagine: Matthew Braga/Vice

Oltretutto, questo è anche un gioco a turni asimmetrico da giocare con un amico. Una persona veste il ruolo di una corporazione—un grosso conglomerato conosciuto con il nome di Weyland, forse, oppure l'impero mediatico NBN. L'altro è un runner, un hacker, come la genietta Kate McCaffrey o la giornalista Valencia Estevez.

La corporazione procede nel gioco tentando di portare a buon fine dei progetti, che rappresentano i vari stadi di alcuni piani aziendali. Questi progetti sono protetti da altre carte chiamate ICE, (Intrusion Countermeasure Electronics, un altro riferimento a Gibson). I vari tipi di ICE sono sicuramente la parte più interessante del gioco. Possono essere delle semplici barriere che limitano l'accesso, dei portali da aprire attraverso dei mini-giochi che ti faranno sprecare tempo, o delle sentinelle programmate per danneggiare i tuoi runner con dei segnali elettrici. Il runner, nel frattempo, deve superare questi ICE e rubare i progetti dalle corporazioni.

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Il gioco si sviluppa creando una sorta di quadro: la corporazione costruisce dei server e installa gli ICE. Il runner costruisce la sua configurazione e acquisisce delle risorse e di tanto in tanto cerca di accedere ai server della corporazione, dove i progetti sono nascosti. Comincia qui, quindi, il valzer tra megacorporazioni e individui che cercano di rovesciarle.

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Una cosa importante da sapere su Netrunner è che non si tratta solamente di un gioco di carte: si può definire come un gioco di carte vivo. A differenze dei giochi di carte collezionabili come Magic: The Gathering o Pokemon Trading Card Game, Netrunner pubblica nuove carte su base periodica. Ogni pacchetto contiene le stesse carte, di modo che tutti, nel gioco, abbiano le stesse possibilità. Non c'è un'economia sommersa fatta di scambi o di acquisti di carte rare per somme assurde di denaro.

Ma, per me, Netrunner è qualcosa in più di un progetto intelligente o di un insieme di meccaniche ben pensate. È un complicato gioco competitivo con tematiche particolarmente affini al nostro mondo, quello reale—un gioco con caratteristiche, politiche e una community di gioco particolarmente distinta.

Come può "un gioco così diverso non avere dei giocatori così eterogenei"?

Netrunner, per esempio, non hai mai avuto problemi a rendere utili in gioco tutte le sue carte. In altre parole, le carte uscite quando è stato lanciato il gioco sono efficacemente utilizzabili ancora oggi. C'è sempre la possibilità che una carta possa demolire tutti gli sforzi per rendere bilanciato il gioco, ma molto spesso le attenzioni poste dai game designer hanno ampliato il gioco, anziché rovinarlo. Invece che incoraggiare solamente uno o due modi di giocare, le nuove carte ne hanno create di nuovi—anche se alcune vincono più di altre.

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Allo stesso tempo, però, i suoi giocatori sono piuttosto prevedibili in quanto sesso e razza. Il gioco stesso si fa beffa dei cliché tipici di Hollywood e dei videogiochi già a partire dalla diversità degli artwork delle carte—ma nella comunità di Netrunner sembra ci siano solamente maschi bianchi a giocare.

Un buon segno si trova in diverse regioni e città, dove vengono organizzate delle "serate per donne", in cui vengono messi a disposizione degli spazi per permettere alle donne di giocare e di prendere dimestichezza con le partite competitive. Come ha recentemente fatto notare Kim Nguyen, come può "un gioco così diverso non avere dei giocatori così eterogenei"?

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Nel seminterrato vicino all'angolino dove sto sorseggiando whiskey in mezzo alla neve, c'è un negozio di giochi da tavola. Ci sono un po' di tavoli e li lasciano usare a chiunque per giocare. È gratis e fatto apposta per permetterti di coordinarti con altre persone e organizzare delle partite. Non ne sapevo nulla, quindi sono andato alla cieca.

Trovo alcune persone che stanno giocando a Netrunner, ma sono l'ultima ruota del carro, così aspetto che finiscano per chiedere se ci fosse qualcuno che volesse giocare contro di me. Gioco un paio di partite, ne perdo la maggior parte e poi me ne vado a casa. L'esperienza è stata piuttosto ansiogena: ho sempre giocato online, e non sono mai andato a farlo in uno spazio fisico.

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Poco più di un anno dopo ho vinto il mio primo torneo. Ero dentro.

Token di gioco. Image: Matthew Braga

Mi sono recato presso un negozio di giochi dei sobborghi di Toronto durante un'uggiosa domenica, si stava tenendo il torneo mensile di Netrunner e io avevo portato il mazzo con cui mi allenavo da mesi. La giornata era partita bene—due vittorie nel mio primo round—e non ha fatto altro che migliorare. Alla fine dei quattro round (ognuno dei quali da due partite, in cui entrambi i giocatori si scambiano il ruolo di corporazione e runner) avevo perso solamente una partita. Il rapporto era di 7 a 1. Ho giocato bene e mi è capitata anche qualche botta di culo. È stato bello.

Ora, ero pronto per fare il passo successivo: i Campionati Mondiali di Netrunner, a Roseville, un paesino anonimo vicino a Minneapolis_St. Paul, in Minnesota.

Non mi aspetto di vincere e tantomeno di posizionarmi tra i primi 16 giocatori, in una rosa di oltre 200 player. Voglio giocare al mio meglio, ovviamente—ma allo stesso tempo voglio fare la mia parte in una comunità sempre più grande. Sono felice perché si prospettano 5 giorni di divertimenti, e li spenderò a giocare a un gioco che penso possa fare la differenza. Ci sarà un sacco di gente che conosco e altrettanta che ho sentito solamente nei podcast che ascolto ormai da più di un anno.

Vi farò sapere come me la caverò.