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Metanfet-urina: sintetizzare la pipì aiuta la scienza

Come stare fatti della propria pipì.
Foto via Flickr utente CJ Sorg

Nel 1669, l'alchimista tedesco Henning Brandt riscaldò di nascosto un recipiente contenente 5.000 litri di urina putrescente. La vide trasformarsi in una serie di sali, olii e vapori assortiti, e infine fece solidificare il liquido all'interno di un barattolo.

Brant aveva prodotto fosforo bianco, un elemento chimico fino ad allora sconosciuto presente in (quasi) tutti gli organismi viventi e il primo ad essere stato isolato dall'antichità. A partire da questo fluido dorato è stata fatta una scoperta che avrebbe catalizzato lo sviluppo della chimica moderna. Ma i chimici contemporanei che estraggono essenze psicostimolanti dalle proprie urine sono soggetti a disprezzo e reclusione. Quando ci siamo persi?

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È ormai dimostrato che l'urina umana contiene un complesso assortimento di amminoacidi, urea, creatina, e molti altri componenti, ma il corpo utilizza l'urina anche per espellere gli scarti di molte droghe che ingeriamo e biosintetizziamo ogni giorno.

Nonostante i chimici credessero che la prodezza chimica risolutiva sarebbe stata la produzione di oro dall'urina, gli sviluppi moderni sono di tutt'altro genere. Le compagnie farmaceutiche hanno sviluppato una tecnica per isolare la gonadotropina corionica umana–un ormone 3000 volte più prezioso dell'oro—dall'urina delle donne in dolce attesa. In media, una donna incinta urina un quantitativo di questa sostanza dal valore di 15.000 dollari, al giorno, che la Organon e altre compagnie farmaceutiche raccolgono avidamente e purificano per venderla sotto marchi come Pregnyl. È stata accolta come le droga dei sogni da maniaci della dieta e consumatori di steroidi anabolici che vorrebbero evitare la piaga dell'atrofia testicolare. Cose come il Pregnyl non sono considerate né ripugnanti né da disperati, ma solo prodigi della tecnica, quindi perché biasimare quelli che estraggono metanfetamine dalla propria urina?

Come specie, l'impatto complessivo dei nostri metaboliti urinari è così grande che ha iniziato ad alterare l'idrosfera globale. Nel 2005, una pubblicazione scientifica ha confermato la presenza della benzoilecgonina, metabolita della cocaina, nel Po, e i suoi livelli di concentrazione sono stati usati per stimare il numero di consumatori di cocaina attorno al bacino del fiume. Negli anni seguenti, i metaboliti urinari di stimolanti, steroidi anabolici, psichedelici e oppioidi sono stati rinvenuti a livello internazionale nei depositi dei fiumi e nei sistemi idrici urbani—dalla morfina nell'Ebro, al bromazepam nel Reno, ai fiumi di ciprofloxacina indiani.

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I livelli di inquinamento farmaceutico nell'ambiente sono così alti che gli archeologi un giorno esamineranno gli strati sedimentari di pietra farmaceutica, cronologicamente stratificati secondo le epoche della chimica farmaceutica. Le quantità di metilfenidato, anfetamine, paraxanthene espulse nei bagni di una biblioteca di college tipo, durante la sola settimana degli esami, basterebbero a svegliare un villaggio piccolo ed estremamente stanco, ma gli scarti metabolici vengono sprecati per paura e ignoranza.

Questo ci porta agli umili distillatori di pipì, moderni discepoli di Henner Brandt che riciclano le proprie essenze cristalline all'infinito, per amore della Terra. Impariamo da loro. Nel 2005, Daniel Zeiszler, impiegato in un deposito di riciclaggio, si immolò in un atto di compassione ecologica disinteressata, quando si rovesciò del solvente su un braccio e si diede accidentalmente fuoco con una sigaretta mentre estraeva metanfetamine dalla propria urina in una stanza di hotel a San Francisco. Un piccolo errore, che avrebbe dovuto incontrare sorrisi beffardi e pomate all'aloe vera, è stato accolto con derisione e una sentenza di reclusione di cinque mesi: un altro Galileo affronta l'inquisizione romana.

Nel 2007, la polizia del Minnesota ha fatto irruzione in un armadietto sospettato di ospitare un laboratorio di metanfetamine, dove ha rinvenuto 50 caraffe di urina da un gallone utilizzate per l'estrazione delle metanfetamine, o così hanno dichiarato (gli agenti sul posto erano troppo disgustati per raccogliere il piscio per le analisi forensi). La tecnica è abbastanza popolare da indurre il Progetto di prevenzione e sensibilizzazione sulle Metanfetamine del Nord Dakota ad avvisare : "Chiunque noti contenitori pieni di liquido giallo nel garage, frigo o proprietà di qualcuno, dovrebbe essere conscio dei rischi biologici e chimici, così come del pericolo di avere a che fare con un sintetizzatore di droghe." Il Dipartimento della sanità del Colorado riporta: "Abbiamo portato avanti azioni in alloggi che contenevano dozzine e dozzine di bottiglie da due litri piene di urina che attendevano solo di essere processate. In questi laboratori non è raro trovare anche 100 litri di urina immagazzinata." Resoconti del genere sono, direi, dimostrazioni della tenacia dello spirito umano.

Ho chiamato un giovane prodigio della chimica per parlare di quando è stato colto ad estrarre morfina dai suoi liquidi di scarto: "Non dirigevo un laboratorio specialistico per le urine o niente di simile, il mio interesse era profondamente scientifico. Ma anni fa sono stato ricoverato per overdose di barbiturici e qualche cornacchia bigotta, qualche troia bastarda di un paramedico mi ha denunciato per possesso. La sua soffiata ha portato a un'incursione nel mio laboratorio e il progetto di estrazione dell'urina è saltato prima che finissi la reazione e riuscissi a idrolizzare il materiale. L'espressione sulle facce di quei porci quando, assieme alle foto probatorie dei miei vetri e reagenti, hanno trovato taniche contenenti galloni e galloni di piscio, ha quasi compensato il trauma di essere obbligato a spiegare cosa sia un coniugato glucoronide a un branco di suini decerebrati. Per peggiorare l'ingiustizia, mi erano stati prescritti degli oppiacei, quindi stavo semplicemente rigenerando una droga che avevo ottenuto legalmente. Erano talmente confusi dal mio laboratorio che hanno pensato stessi producendo armi chimiche e la squadra degli artificieri ha fatto saltare tutte le taniche di urina. Non dico stronzate"

Nonostante l'estrazione di molte droghe sia derisa come disperata e depravata, l'estrazione delle sostanze chimiche sopra citate (soprattutto delle metanfetamine) dall'urina umana è piuttosto efficace. Una singola dose di anfe viene eliminata nel corso di 48 ore e invariate quantità di enantiomero (prodotto nella classica riduzione di medicine contenenti pseudoefedrine) sono state trovate fino al 43 percento, con un 6,4 percento metabolizzato in anfetamine e una frazione di percentuale convertita in p-idroximetanfetamine. Dato che le tendenza odierne si dirigono verso un incremento del monitoraggio dei rimedi contenenti pseudoefedrine e agenti riducenti come il fosforo rosso, la necessità dei laboratori di piscio è più grande che mai. Dovremmo biasimare quelli che risparmiano le finite risorse del nostro pianeta?

Per chiudere il cerchio, la prossima volta che estrarrete anfetamine dalle vostre urine, perché non isolare anche del fosforo bianco, farlo seguire da una veloce conversione di allotropi e usarlo nella vostra prossima raffinazione di pseudoefedrine?

A testa alta, sintetizzatore di pipì, Henning Brandt sarebbe fiero di te.