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Il “Dr. Ecstasy” Alexander Shulgin è morto, ci lascia un mondo più euforico

L'ultimo viaggio del padrino dell'MDMA.
05 giugno 2014, 8:33am

È incredibile quello che il corpo umano è in grado di provare—quanto le sensazioni e le percezioni possono essere estreme. La vita quotidiana si trascina stancamente tra piccole vette di benessere e valli di malumore e ansia: la serotonina rilasciata da alcuni cibi-spazzatura, l'endorfina che viene rilasciata dopo un buon allenamento, i picchi di noradrenalina prodotti dallo stress. Più o meno, la distribuzione quotidiana di questi neurotrasmettitori ci mantiene funzionali e produttivi, e di solito non ce ne lamentiamo. Alcuni, tuttavia, vogliono di più: apriamo la valvola della chimica, e vediamo di cosa è capace davvero.

Esistono delle droghe, solitamente quelle illegali, che ci permettono di andare oltre i limiti di velocità del quotidiano e che portano i nostri cervelli sulla pista di accelerazione che ci conduce alla fattanza completa. Potremmo semplicemente schiantarci, ribaltandoci e bruciando mentre altri “euforici” ci osservano, ma possiamo anche aver provato una beatitudine sovrumana nel processo. È molto probabile che alcuni dei vostri record di velocità personali siano responsabilità del chimico e farmacologo Alexander Shulgin, che è deceduto questa settimana all'età di 88 anni. Shulgin è considerato il padrino dell'MDMA (ecstasy), un composto scoperto quasi per caso all'inizio del ventesimo secolo da alcuni scienziati dei laboratori Merck che cercavano di aggirare un brevetto, ma che venne reso popolare e descritto propriamente solo negli anni 70.

Questo interesse è da attribuire a Shulgin, che al tempo era istruttore di farmacologia medica alla University of California a Berkeley. Uno dei suoi studenti laureati menzionò la droga in un seminario, affermando che avesse curato la sua balbuzie, come sostenuto dal libro di Shuglin e della moglie Ann Shuglin, PiHKAL: A Chemical Love Story. Part I (PiHKAL sta per “Feniletilamine E Altre Cose Che Ho Conosciuto E Amato”). La droga è stata utilizzata per un lungo periodo dall'esercito americano e per la pianificazione dei suoi interrogatori, ma Shuglin ne vide il suo vero potenziale nella psicologia come aiuto nella terapia di dialogo (e, siamo onesti, anche come un aiuto ricreazionale; la chiamava il suo “martini con poche calorie”), e presto vennero scoperti anche gli usi semi-clandestini, primariamente grazie allo psicologo Leo Zeff che rimandò il pensionamento per aver l'occasione di perorare la causa della droga.

“Zeff era così entusiasta della sostanza che rimandò il suo pensionamento per girare gli Stati Uniti e promuovere l'MDMA a centinaia di suoi colleghi terapisti,” ricorda un articolo del 2002 su Wired. “In questo periodo, diede alla droga il suo primo nome da strada, Adam, perché credeva che eliminasse le neurosi e portasse i consumatori a uno stato primordiale.” L'Ecstasy, in altre parole, era un biglietto per tornare nell'Eden.

Hamilton Morris di VICE ha condotto l'ultima intervista rilasciata da Shuglin, nel 2010:

Nel 1978, Shuglin pubblicò il suo primo studio scientifico che descriveva la droga, il cui generale effetto era “uno stato di coscienza alterato facilmente controllabile con connotazioni emozionali e sensuali.” Shuglin, che allora era letteralmente un chimico fai-da-te dopo aver tagliato i ponti con il suo precedente lavoro alla Dow Chemical (dove aveva sviluppato il primo pesticida organico), aveva già sviluppato un nuovo metodo per sintetizzare l'MDMA. Ma dopo un lungo periodo garantito da tutte le autorizzazioni, a metà anni 80 Shuglin finì per trovarsi agli occhi della DEA dalla parte dei cattivi secondo la DEA.

Nonostante il suo apparente successo nell'ambito della psicologia, nel 1985 l'MDMA venne classificata come droga pesante assieme ad altre anfetamine e simili, mentre ne veniva aggravata la sua criminalizzazione. “Dal momento in cui la sostanza di Shulgin si fece una reputazione, è stata quasi invariabilmente messa nella lista delle droghe pesanti dalla Drug Enforcement Agency, quelle di cui non è stato accettato l'uso medico e con il più alto potenziale di abuso e dipendenza,” è annotato su un profilo del 2005 del New York Times. Scomparve dalla medicina ufficiale e negli anni 90 è diventata una minaccia assoluta, incubo delle madri di periferia e degli allenatori di football delle piccole città. La scena di un ragazzino che viene trascinato sudato e boccheggiante fuori da un rave entrò nell'immaginario popolare, facendo rapidamente eclissare la breve vita dell’MDMA nella psicologia alternativa.

L'MDMA fece il suo ritorno nella medicina ufficiale nel 2000, grazie a uno studio condotto da ricercatori spagnoli che investigarono il suo potenziale nel disturbo post-traumatico da stress (DPTS). Da allora sono stati pubblicati alcuni (pochi) studi sul DPTS, con risultati positivi ma limitati. Attualmente c'è una ben coordinata e ben finanziata (al ritmo di 18.5 milioni di dollari) intraprendenza da parte della Multidisciplinary Association for Psychedelic Studies (MAPS) per far approvare l'MDMA come farmaco soggetto a prescrizione. La MAPS ritiene di essere l'unica organizzazione al mondo che insiste nell’“investire in test clinici per sessioni di psicoterapia aiutata dall’MDMA,” e ora può vantare una manciata di studi negli stati Uniti e in Canada che ricercano il potenziale dell'MDMA nelle terapie, sia per il DPTS nei veterani di guerra che per l'ansia sociale nei pazienti autistici.

Oltre ai recenti lavori con il DPTS e l'autismo, uno studio a lungo termine sotto la direzione del Dott. John Halpern alla Harvard Medical School, condotto tra il 2005 e il 2011, ha testato gli effetti dell'MDMA sugli stati ansiosi di malati di cancro terminali, i cui risultati si stanno ancora attendendo. Un altro studio di Halpern, pubblicato nel 2011, ha analizzato la salute di 52 consumatori illeciti di MDMA—un grande numero per questo tipo di ricerca—scoprendo che “non vi sono alterazioni cognitive.” È stata la rivalsa di Shulgin.

Shulgin è una divinità agli occhi dei promotori della psichedelia, ma il profilo del Times evidenzia un sorprendente retro della medaglia: “La maggior parte della comunità scientifica considera Shulgin nel migliore dei casi un'eccezione, nel peggiore una minaccia.” Per i suoi fan questo è senza dubbio un complimento, ma il volto pubblico di Shuglin era spesso legato a quello di sostenitore ed eroe degli psiconauti, piuttosto che a un uomo di scienza. Gli venne chiesto come si fosse sentito la prima volta che venne a sapere di qualcuno che era morto a causa di una delle sue creazioni farmacologiche: “È un triste evento, mi ha distrutto. Ma, allo stesso tempo, quante persone muoiono a causa dell'aspirina? È una percentuale piccola ma reale.”

È un confronto infelice. Il numero di morti per aspirina è molto, molto piccolo (59 nel 2005, con la maggior parte di queste morti attribuibili al suicidio) e questo per quanto riguarda la medicina più usata al mondo (spesso come prima difesa nel trattamento medico di un attacco cardiaco). Ma non importa: Shulgin disse al reporter del Times che non esisteva nessuna dipendenza che richiedesse l'intervento del governo. E l'unica restrizione che pensava fosse necessaria era quella del limite d'età: tenere le droghe lontane dai bambini. Sulla striscia di accelerazione, è consentito agli adulti assumersi i propri rischi.