FYI.

This story is over 5 years old.

Stuff

Il 21enne americano campione del mondo di uno sport giapponese che non hai mai sentito nominare

Quando non fa il receptionist per un residence fuori da Boulder, in Colorado, Bonz Atron è una superstar in Giappone, dove il kendama è seguitissimo. "Cosa succede quando vai in Giappone?" ho chiesto. Ha riso. "Le ragazze, amico. Sono matte."

Tutte le foto per gentile concessione di

Bonz Atron

Un mese fa sono stato in Colorado, e ho fatto quello che ogni inglese che si rispetti dovrebbe fare quando si trova in quello stato bellissimo: ho preso una casetta nei boschi e mi sono sfondato di cannette.

Una sera, attorno al fuoco, mi sono messo a chiacchierare con il ragazzo che lavorava alla reception del residence.

A un certo punto ha tirato fuori uno strano aggeggio di legno e ha cominciato a lanciarlo in giro. Era un po' come quei giochi in cui cerchi di far entrare la pallina nel cono, ma era molto più difficile di quelli a cui ero abituato—c'erano due coppette aggiuntive e un'estremità appuntita.

Pubblicità

Tenendo il cono in una mano, cercava di fare entrare la pallina nell'estremità cava, poi la palleggiava tra le altre due coppette e l'estremità appuntita. Anche se non avevo mai visto nessuno giocare a quel gioco, mi sembrava davvero bravissimo. Faceva rimbalzare la palla, lanciava in giro il cono, faceva gli origami con il filo. Oltretutto lo faceva a una velocità tale che non riuscivo bene a distinguere cosa succedeva, ma lui sembrava muoversi in slow motion. Era come se la pallina e il cono fossero immobili a mezz'aria, e lui ci si muovesse intorno.

Quando gli ho fatto i complimenti mi ha detto che era il kendama, un gioco tradizionale giapponese.

"Sei bravissimo," gli ho detto. "Scommetto che ci sono delle gare, hai mai provato a partecipare?"

"Sì, le gare ci sono," ha risposto senza guardarmi in faccia, "a dire il vero sono campione del mondo."

Ho ridacchiato e gli ho detto di non dirmi cazzate, e lui ha ribattuto di cercarlo su internet. L'ho fatto. Così ho scoperto di essere in presenza di Bonz Atron, campione del mondo 2014 di kendama. Avevo scoperto un nuovo sport e incontrato una delle persone più brave al mondo a praticarlo nel giro di tre minuti.

È venuto fuori che questo simpatico 21enne aveva una doppia vita: quando non faceva il receptionist per un residence fuori Boulder, in Colorado, era una superstar in Giappone, dove lo sport è seguitissimo. "Cosa succede quando vai in Giappone?" ho chiesto. Ha riso. "Le ragazze, amico. Sono matte."

Pubblicità

Bonz non aveva messo in conto di diventare il campione del mondo di niente. Il primo incontro con il kendama l'ha avuto nell'agosto 2012, quando ha visto un amico giocarci a una festa. Quella prima sera Bonz ha chiuso un trick che si chiama "Il faro", che il suo amico cercava di fare da sei mesi. "Prima ancora di provarci, sapevo che era il gioco della mia vita," ha detto. "Lo sapevo e basta."

E ha cominciato a giocarci, per otto ore al giorno. Saltava le lezioni, si allenava e basta. "Mi piaceva," dice. "Quando ho cominciato, non avevo idea che fosse seguito da qualche parte." È passato un anno prima di sapere che una compagnia, la Kendama Co, aveva organizzato una competizione online per trovare un nuovo membro del team. "Non pensavo di essere bravo abbastanza, ma ho comunque mandato il provino video." Nonostante giocasse solo da un anno, Bonz ha vinto ed è entrato in squadra.

È una storia che si sarebbe ripetuta nella carriera di Bonz Atron: si buttava in una competizione convinto di non avere nessuna possibilità, e poi vinceva. Durante il primo tour con la squadra ha affrontato il suo eroe Keith Matsumura nel corso della Battle in Seattle, che allora era l'evento numero uno al mondo. "Lo guardavo su Youtube e lo veneravo," mi ha detto Bonz, "era uno dei migliori." Bonz l'aveva battuto, aveva vinto tutta la gara, e nel 2014 si è ritrovato su un aereo per il Giappone per la prima Coppa del Mondo di kendama.

Pubblicità

Intorno al fuoco, Bonz mi ha mostrato il segreto. "Sta tutto nelle ginocchia," mi ha detto. "Devi far salire la palla verticalmente, seguendo una linea, così la puoi prendere." Ho scoperto che faccio schifo, e la mia misera performance mi è servita solo come metro di paragone delle doti di Bonz. Doti che si sono rivelate utilissime in Giappone.

Lì, il kendama è un'ossessione nazionale. I bambini ci giocano da quando sono piccoli, e leggenda vuole che i datori di lavoro prediligano candidati dotati nel gioco, perché ci vogliono pazienza e perseveranza per riuscire.

La Coppa del Mondo di kendama dura due giorni, e chi realizza i punteggi più alti il primo giorno si sfida anche il giorno successivo. Ogni partecipante deve portare a termine dieci trick. Ognuno consta di una complessa sequenza di lanci, prese al volo e stabilizzazioni, tra atterraggi incredibili ed equilibri impossibili. Il ritmo è importante. Come sempre, Bonz è arrivato il primo giorno pensando di perdere, e come sempre ha vinto.

Con la qualificazione certa, Bonz è andato a festeggiare con quelli che invece non si erano qualificati. "Ero bello disfatto il giorno delle finali, ma dato che mi ero qualificato con il punteggio più alto ho dovuto concorrere per ultimo," ha ricordato. Dopo una dormita e un whisky e Red Bull era pronto ad andare. "Non ho ricordi da quando sono salito sul palco," ha detto. "Quando ho finito, tutti urlavano il mio nome, e io non mi ricordavo nemmeno cosa avevo appena fatto."

Pubblicità

Era ancora convinto che non avrebbe vinto, ma si sbagliava. "Quando hanno urlato il mio nome, mi sono sentito svenire." Poi ha dovuto fare il tour stampa. "All'improvviso continuavano a farmi foto ovunque andassi, e dovevamo girare il Giappone per passare da tutte le emittenti. È stato folle."

Dopo un'ora che ci provavo, mentre il fuoco moriva, sono riuscito a far entrare la pallina nel buco. "È quando riesci a metterla sulla punta, è allora che sai che stai facendo dei passi avanti," mi ha detto allora Bonz, facendomi subito sentire meno di niente.

Dopo aver vinto nel 2014, l'anno scorso Bonz è tornato in Giappone e ha vinto la competizione di freestyle, mentre il suo connazionale Wyatt Bray ha vinto il titolo più importante.

"Non avrei mai pensato che tutto questo potesse succedere," mi ha detto Bonz. E gli credo. Il suo talento è del tutto naturale, e non ha dovuto fare gavetta—batteva tutti e basta. Alla Coppa del Mondo di quest'anno è arrivato decimo. "Mi sono fatto tantissimi amici da tutto il mondo, e sono tutti estremamente talentuosi," ha detto.

Tutti, pare, tranne me. Detto questo, ho comprato un kendama, e l'altro giorno sono riuscito a fare atterrare la palla sulla punta del cono. E mi sono sentito un dio—d'altra parte ho davvero imparato da uno dei migliori.

Segui Tom Harrad su Twitter

Segui la nuova pagina Facebook di VICE Italia: