La guerra fredda tra Reddit e Imgur è ufficialmente iniziata

"In un certo senso, Imgur è diventato troppo grande per continuare a essere un 'apparato' di Reddit."
22.6.16
Immagine: Reddit

Nessuno dei due siti lo dirà, ma la guerra fredda tra Reddit e Imgur è ufficialmente in corso—Uno scontro che dimostrerà, infine, se le due piattaforme abbiano ancora bisogno l'una dell'altra.

Per anni, Reddit e Imgur sono stati inseparabili. Infatti, Imgur è stato fondato nel 2009 da un utente di Reddit che cercava un modo semplice per condividere immagini sulla piattaforma. Il successo di Imgur è stato tale che a un certo punto, se ti capitava di incontrare una foto su Reddit, c'erano ottime probabilità che quella foto fosse stata caricata su Imgur—La piattaforma di hosting, infatti, è diventata popolare proprio grazie al traino ottenuto da Reddit. Secondo Alexa, Reddit è il nono sito più popolare negli Stati Uniti; Imgur è il sedicesimo sito più popolare negli Stati Uniti (due posizione sopra Instagram, tra l'altro).

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Un paio di anni fa, il fondatore di Imgur Alan Schaaf ha scoperto che gli utenti della piattaforma parlavano tra di loro direttamente sul sito, dando origine a discussioni simili a quelle che si consumano su Reddit. Il sito ha anche una sua front page, la sua app, la sua selezione di argomenti e il suo sistema di votazione simile a quello di Reddit.

"Ho notato che gli utenti stavano cominciando a dividere Imgur in più sezioni e a fare cose che la piattaforma non supportava, come usare il format @nomeutente per parlare con utenti specifici, anche se Imgur non supportava quel tipo di funzione," mi ha recentemente spiegato Schaaf. "Abbiamo cominciato dal basso, basandoci su ciò che gli utenti chiedevano e abbiamo inserito quelle funzioni nel sito, dopodiché abbiamo fatto un passo indietro e abbiamo capito perché le persone stavano usando il servizio e cosa ne stavano traendo."

Gli utenti di Imgur erano in precedenza utenti di Reddit, per la maggior parte, ma ora Imgur ha, senza dubbio, saputo creare la propria community. Le prove sono cominciate ad arrivare nel 2014, quando la piattaforma ha ottenuto 40 milioni di dollari di finanziamenti dall'investitore della Silicon Valley Andreessen Horowitz, e ha sfruttato gran parte di queste risorse per costruire la sua app mobile. Se gli utenti di Imgur usano la app di Imgur, si è pensato, Imgur sarà la loro prima destinazione, non quella incidentale generata dal navigare su Reddit.

"In un certo senso, Imgur è diventato troppo grande per continuare a essere un "apparato" di Reddit."

Negli ultimi anni è sembrato che Reddit avesse accettato Imgur come la sua piattaforma di hosting principale. Ma a fine maggio, Reddit ha annunciato che aveva cominciato la fase di beta testing della sua piattaforma di hosting interna; questo martedì ha annunciato che la piattaforma è ora disponibile per tutti i subreddit safe-for-work. Il supporto per l'NSFW arriverà presto, afferma Reddit.

Reddit non l'ha dichiarato apertamente, ma è ovvio che questa mossa sia stata in un certo senso pianificata per smettere di deviare gran parte dell'utenza di Reddit verso una piattaforma che ora può essere considerata una vero e proprio competitor di Reddit. Imgur non l'ha dichiarato ufficialmente, ma se i creator di Reddit vanno direttamente su Imgur per caricare i loro contenuti, a questo punto non conviene mantenerli direttamente sul sito? "Imgur non è più il semplice sito di hosting che era sette anni fa," mi ha spiegato Schaaf. "Ciò che stiamo cercando di fare è molto semplice. Vogliamo dare a delle persone dei contenuti divertenti che possano godersi—Piccoli momenti di gioia per i nostri utenti, che tornano da noi non appena hanno un momento libero da dedicare. Aprono la app e vengono risucchiati in un altro mondo per vedere cose che non possono trovare altrove."

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I numeri fanno paura in entrambi i casi. L'analista Randy Olson ha scoperto che più della metà dei post più popolari su Reddit sono stati caricati su Imgur. Non "la metà delle immagini più popolari su Reddit," ma "metà di tutti i post più popolari", a prescindere dal tipo di post. Negli ultimi anni, alcuni dei post più virali della piattaforma Reddit hanno posto la domanda, "Perché alcune subreddit si sono trasformate in aggregatori di link a Imgur?" e "Oggi, per la prima volta da quando sono qui, la top 25 di /r/all erano tutti link a Imgur".

Immagine: Randy Olson

Diventare dipendenti dallo scrolling su una homepage nei tempi morti sembra proprio lo stesso principio che riesce a mandare avanti Reddit, e se gran parte di Reddit è composto da Imgur, perché dover passare per il primo?

Pubblicamente, gli amministratori di Reddit hanno affermato che il lancio della piattaforma di hosting è dovuto alla necessità di rendere l'esperienza su Reddit ancora più efficiente. Chris Slowe, l'ingegnere informatico fondatore di Reddit ha detto lo scorso mese a Slate che ospitando autonomamente le immagini, Reddit può anche essere più dinamica e agile nella rimozione dei contenuti nocivi: "anti-spam e anti-abusi," ha detto. Se fosse davvero questo il motivo della creazione, comunque, Reddit soffre di molte pecche in merito che potrebbero essere migliorate nel tentativo di rendersi più accogliente alla community—L'hosting delle immagini è un punto di partenza piuttosto strano per questo tipo di 'riforme'. Non metto in dubbio che Reddit voglia più controllo sui contenuti, ma l'idea che l'abbia fatto per ridurre la dipendenza di Reddit da Imgur è decisamente più sensata.

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"Imgur è ormai una vera e propria community nel pieno delle forze, focalizzata sulla condivisione delle immagini, e probabilmente è considerabile un diretto competitor di Reddit," ha scritto Olson su un post sul suo blog. "In un certo senso, Imgur è ormai troppo grande per continuare a essere un "apparato" di Reddit.

Olson ha centrato il punto in questo caso. Né Imgur né Reddit lo diranno mai (Schaaf ha glissato quando ho cercato di parlarne), ma Imgur è l'unico sito capace di competere con Reddit con al momento.

"L'hosting delle immagini è qualcosa che i nostri utenti richiedono da ormai diverso tempo, ed è una caratteristica necessaria che speriamo possa migliorare l'esperienza sulla piattaforma. Con centinaia di migliaia di post online, vogliamo che gli utenti possano caricare le immagini e conversare con la community in un unico posto," mi ha spiegato un portavoce di Reddit con una dichiarazione. "La user experience è il principale motore per questi cambiamenti, ma volevamo anche dare agli utenti una possibilità di scegliere—Imgur è stato parte integrante di Reddit per molti anni e gli utenti possono ancora sfruttare altri hosting, specie quando devono caricare degli album di immagini."

Per molti aspetti, la mossa di Reddit è simile a quella di Facebook con gli Instant Articles. Se la gente va su Facebook per leggere le news, perché non ospitarle direttamente? Se le persone vengono su Reddit per le immagini, perché non ospitarle direttamente? Ovviamente, la mossa di Facebook ha scatenato panico generale nella news industry; sarà interessante vedere che reazioni scatenerà la scelta di Reddit—Ucciderà Imgur o quest'ultima sopravviverà grazie alla sua base di utenza?

Ci sono un paio di domande che vale la pena tenere a mente: Perché gli utenti di Imgur fanno distinzione tra i due bacini di utenza, quello di Imgur e quello di Reddit? Gli utenti di Reddit utilizzeranno l'opzione per l'upload proprietario (durante il beta test era abbastanza buggato)? Reddit, col tempo, adotterà misure più aggressive come il ban totale degli upload su Imgur? Gli utenti si opporranno?

E sopratutto. Di quale sito abbiamo più bisogno? Lo scopriremo presto.