Internet

Google's internetballonnen blijven neerstorten

De meest recente crash was in de achtertuin van een Zuid-Afrikaanse schapenhouder.

door Jordan Pearson
21 november 2014, 9:21am

​Beeld: ​Project Loon/Google+

​Een ballon van Google X's ​Loon-programma is vandaag neergestort in de Karoo-regio in Zuid-Afrika, waar de schapenhouder Urbanus Botha hem vond.

​Volgens lokale media wilde Botha de ballon gebruiken als doek om op te schilderen, totdat zijn 20 jarige dochter Sarita er achter kwam dat de ballon van Google was, door het – natuurlijk – te googelen.

Het Loon-programma is erop gericht om een ring van ballonnen rond te aarde te laten cirkelen, zo hoog dat ze bijna in een baan om de aarde zitten, zodat ze Wifi naar elke hoek van de wereld kunnen uitzenden. ​De oprichter van het ambitieuze project, Richard DuVaul, zei bij het evenement ​Future is Here in mei dat de grootste uitdaging van het team is om de ballonnen te besturen.

Sinds het begin van Loon vorig jaar, is er al een Google ballon ​neergestort in Nieuw-Zeeland – waar het bedrijf de lokale politie moest compenseren voor het uitrukken van de politiehelikopter – en nog een in ​Yakima in Washington. De crash in Zuid-Afrika is het derde incident waarbij de 4 meter grote polyethylenen ballon onverwachts neerstortte.

Een ouder Loon prototype. Beeld: ​Project Loon/Google+

Deze 'noodlandingen' zijn overigens de uitzondering in het Loon-programma en niet de regel: de ballonnen hebben sinds hun eerste lancering drie miljoen kilometer afgelegd. Ze worden nog steeds getest op duurzaamheid en veerkracht, dus een paar foutjes zijn te verwachten. Google opereert in samenwerking met lokaal vliegverkeer en stuurt altijd een team om de neergestorte ballon op de halen.

Volgens een ​Google+ post van het Loon-team, hebben ze nu de mogelijkheid om 20 ballonnen per keer te lanceren en kunnen ze dit met veel betere apparatuur dan toen het project begon. Er staat te lezen dat de software die de baan van de ballonnen berekent steeds preciezer wordt.

"Door constant duizenden mogelijke banen te berekenen in simulaties kunnen we best dicht bij onze beoogde locaties komen," schreven de auteurs. "Één vlucht kwam bijvoorbeeld na een reis van 9.000 kilometer binnen 1,5 kilometer van de bedoelde locatie terecht, puur door voorspellingen en het meeliften op winden in de stratosfeer."

Ondanks deze crash lijkt het erop dat de onderzoekers van Google X onverstoord verder gaan. Het project gaat nog steeds volgens plan om heel de wereld internet te geven via een netwerk van ballonnen.

Update: Google stuurde een verklaring aan Motherboard. "Sinds we project Loon vorig jaar zijn begonnen in Nieuw-Zeeland, hebben we onderzoeksvluchten uitgevoerd om onze technologie te ontwikkelen. We stemmen alles af met de lokale luchtvaartautoriteiten en hebben een team klaarstaan om de ballon op te halen als hij landt. We kijken momenteel naar de situatie."