Tech by VICE

De pc-versie van 'Batman: Arkham Knight' is een fascinerende tragedie

Hoe de hoogmoed van een grote gamestudio leidde tot een keiharde val.

door Arthur van Vliet
30 oktober 2015, 2:09pm

Beeld via Giantbomb

Batman: Arkham Knight had een primeur. De pc-versie van de game werd kort na zijn release op 23 juni teruggetrokken uit de winkels, omdat hij zo slecht was. De ontwikkelaar kreeg een herkansing en ging aan de slag met een patch om de weelde van technische fuck-ups weg te poetsen. Nu, vier maanden later, is de game weer te koop. En regent het wederom klachten in Gotham City.

Voor buitenstaanders (oftewel: iedereen die geen geld heeft uitgegeven aan de pc-versie van Arkham Knight) tekent zich inmiddels een fascinerende tragedie af. De acteurs (oftewel: ontwikkelaar, uitgever en iedereen die wel geld heeft uitgegeven aan de game) vervullen hun rollen met verve. Laten we bij het begin beginnen.

De game Batman: Arkham Knight wordt in maart 2014 aangekondigd. Ontwikkelaar Rocksteady Studios keert terug aan het roer, na het uitbesteedde (en tegenvallende) Arkham Origins een jaar eerder. Iedereen is blij, want Rocksteady bewees met Arkham Asylum en Arkham City dat het niet onmogelijk was om toffe superheldengames te maken op basis van een populaire licentie. Arkham Knight wordt uitgesteld, maar bij de uiteindelijke release in juni 2015 kan de game rekenen op lof en een Metacritic-score van 87.

Dan de hamartia van uitgever Warner Bros.: ontwikkeling van de pc-versie wordt uitbesteed aan Iron Galaxy Studios, zo blijkt later uit een mooi stukje journalistiek van Kotaku. Het testen op bugs in de pc-code gebeurt specifiek op een resolutie van 720p – lager dan op de console en compleet minderwaardig voor gamers van de superieure PC Master Race. Wat pc-gamers op hun bord krijgen is een spel met een framerate dat op momenten daalt tot onder de tien (!) beelden per seconde, textures die niet inladen, hele personages die verdwijnen, missies die niet starten waardoor spelers niet verder komen, crashes, et cetera.

Warner Bros. wast zich in hybris: het zegt zich te focussen op de ontwikkeling van downloadable content en geen prioriteit te zien in het fixen van alle bugs die de game onspeelbaar maken. Dat is wanneer stront en knikkers beginnen te mixen. Gamers die veertig tot zestig euro hebben neergeteld voor het kapotte product voelen zich genaaid en beginnen druk te zetten op de uitgever. Die gaat overstag, erkent de crisis en staakt de verkoop.

De rigoureuze maatregel geeft Rocksteady (dat zich nu wel met de ontwikkeling van de pc-port bemoeit) tijd om bugs weg te werken en een product af te leveren dat wel recht doet aan de fantastische game die verborgen lag onder de puinhopen van desinteresse van Warner Bros. Na een katastasis van ruim twee maanden verscheen de patch en afgelopen woensdag verscheen Arkham Knight voor pc weer in de winkel.

Die re-release blijkt geen reden tot feest. Wat een exitus felix voor Warner Bros. moest worden ontaardt in een catastrofe: Batman: Arkham Knight is nog steeds kapot. De uitgever en ontwikkelaar gaan door het stof en vragen – hier wordt het bijna een klucht – spelers met Windows 7 om de game opnieuw op te starten als zij problemen hebben ("simply re-launching the game will resolve the issue"). Iedereen met Windows 10 op zijn pc wordt geacht 12GB aan intern geheugen te hebben voor een "smoother gameplay experience", in tegenstelling tot de initieel aangeraden 8GB.

Om de niet zo frisse herstart te vieren, worden reviews ten tijde van de oorspronkelijke release in juni op Steam gemerkte als pre-release, waardoor ze niet meer meetellen voor de gebruikersscore in de populaire digitale gamewinkel. Dat pikken de gamers wederom niet en de beslissing wordt teruggedraaid. Niet dat het veel uit had gemaakt: ook nieuwe reviews zijn negatief. Sommige gamers zien verbetering, terwijl bij anderen de game nog slechter draait dan voor de patch. Gisteren, een dag na de re-release, post Warner Bros. weer een blog. Ze verontschuldigen zich en gaan weer verder poetsen.

En dat is de huidige tussenstand in het verhaal rondom Batman: Arkham Knight voor pc. De peripetie blijft nog uit. Wie weet krijgen we ooit een fantastische pc-versie van de game, maar de kans is groot dat het publiek zijn aandacht dan al lang heeft verloren. Kijk naar Assassin's Creed: Unity, Driveclub en Halo: The Master Chief Collection; drie grote titels die in 2014 met te veel (ramp)spoed op de markt werden geslingerd. Na meerdere patches zitten de games een jaar later prima in elkaar, maar ze staan in het collectieve geheugen gegrift als fiasco.

Noem het een trend: grote gamestudio's die onafgemaakte games de wereld in pompen. Gamerharten worden gebroken, maar laten zich moeilijk lijmen. Uitgevers bieden schoorvoetend hun excuses aan, slaan aan het patchen en geven cadeautjes weg. Iedereen die de pc-versie Batman: Arkham Knight voor 15 november koopt, krijgt er gratis Arkham Asylum, Arkham City en Arkham Origins bij. Dat is tof, want de eerste twee games zijn fantastisch. Maar misschien is het tijd voor catharsis: stel je game uit, breng à la Grand Theft Auto V een fantastische port op de markt en geniet van het applaus.