Worstelen in het woestijnzand van Dubai

Worstelen in het woestijnzand van Dubai

Elke vrijdag voor het avondgebed komen gastarbeiders in Dubai bij elkaar om te worstelen in het zand.
18.4.16

Op een steenworp afstand van de Deira vismarkt in Dubai ligt een onbebouwde, zanderige kavel. Elke vrijdag vlak voor zonsondergang verzamelen gastarbeiders uit Zuidoost-Azië zich hier voor een paar rondes pehlwani, ook wel bekend als kushti, een eeuwenoude vorm van worstelen die oorspronkelijk ontwikkeld werd in India en nu volop wordt omarmd door de expatgemeenschap van Dubai.

Worstelaars uit landen als Pakistan en Bangladesh, gekleed in Speedos en een kaupinam nemen het tegen elkaar op in korte wedstrijden, waarbij het doel is om je tegenstander minstens twee seconden tegen de grond te drukken. De wekelijkse wedstrijden worden georganiseerd door oudere leden van de gemeenschap, en trekken honderden toeschouwers. Taxichauffeurs, bouwvakkers en andere gastarbeiders moedigen de atleten aan en geven geld aan de winnaars. De pehlwan hebben misschien niet een traditioneel sportschoollijf, maar ze zijn sterk gebouwd en velen trainen al van kinds af aan. Op de rug, borst en schouders van de mannen prijken vaak indrukwekkende littekens.

Hoewel er aanzienlijk meer gastarbeiders dan autochtonen in Dubai zijn, is het leven van veel van de buitenlandse arbeiders, waaronder een grote meerderheid uit Azië, zwaar en problematisch. Maar één dag per week komen deze mannen samen, niet alleen om wat stoom af te blazen en een extra zakcentje te verdienen, maar ook om een kort moment van roem te ervaren en een traditie uit hun thuislanden voort te zetten. Kushti wordt zo serieus genomen door de worstelaars, dat ze zelfs gedurende de zomer wanneer het 48 graden is doorgaan met de wedstrijden.

Afgezien van een oudere ustad, die met een kleurrijke staf en een doedelzak spelend hulpje op de wedstrijden toeziet, komt er weinig ceremonie bij de wedstrijden kijken. Wanneer de zon ondergaat en de muezzin oproept tot het avondgebed, verspreiden de toeschouwers zich weer net zo snel als ze zich eerder verzamelden.

Bekijk meer werk van Alexander op zijn website.