Hop kan binnenkort gebruikt worden als ingrediënt voor medicijnen tegen kanker

Scheikundigen van de University of Idaho zijn bezig met het namaken van bepaalde organische verbindingen in hop die gebruikt kunnen worden als potentieel ingrediënt voor medicijnen tegen verschillende ziektes, waaronder kanker.
18.3.16

Hop is een van de meest geliefde gewassen op de aarde. Dankzij hop smaakt bier zoals het smaakt; heerlijk bitter en aromatisch. Daarnaast is het ook een conserveringsmiddel: hop voorkomt dat bacteriën zich vermenigvuldigen tijdens de fermentatiefase van het brouwingsproces, zodat het bier niet verontreinigd wordt. Maar de plant zou wel eens voor nog veel meer nuttig kunnen zijn, aldus een team van onderzoekers van de University of Idaho.

Het team heeft begin deze week een presentatie gegeven tijdens de 251ste National Meeting & Exposition of the American Chemical Society, waarin ze onderzoek presenteerden naar de antibacteriële componenten van hop. De onderzoekers zijn bezig met het namaken van de hopcomponenten die de ontwikkeling van bepaalde micro-organismen tegengaan, zodat deze in medicijnen gebruikt kunnen worden.

De specifieke componenten waarin de onderzoekers geïnteresseerd zijn, zijn humulonen en lupulinen: de organische verbindingen, ook wel hopbitterzuren genoemd, die verantwoordelijk zijn voor de bittere smaak van bier en de houdbaarheid van de schuimkraag.

Humulonen en lupulinen hebben naast antibacteriële eigenschappen ook potenties voor het bestrijden van ontstekingen en de ontwikkeling van kanker, maar omdat het lastig is om exact de juiste zuren uit hop te extraheren, zijn deze stoffen vooralsnog nog niet in medicijnen gebruikt. Om dit probleem op te lossen, zijn de onderzoekers van de University of Idaho begonnen met het synthetiseren van deze zuren in een lab.

"Op het moment dat onderzoekers chemicaliën uit hop extraheren die potentieel goed voor de gezondheid zijn, moet je er vervolgens achter komen of je ook echt de specifieke verbinden hebt die je nodig zijn," zei Kristopher Waynant, de onderzoeksleider van het project. "Maar als je deze verbindingen zelf maakt in een lab, weet je zeker dat het de goede zijn."

De 'kunstmatige' hopbitterzuren zullen zich vrijwel hetzelfde gedragen als de variant in hop, maar zullen meer geschikt zijn voor medische scheikunde.

Het project is op het moment dat dit artikel geschreven is nog niet voltooid, maar de onderzoekers zeggen heel dichtbij te zijn. "Het is veel vallen en opstaan," zei Lucas Sass, lid van het onderzoeksteam. "Maar onze aanpak werkt, en dat is heel opwindend."

Het team is van plan om in de toekomst nog meer verschillende humulonen en lupilonen te synthetiseren (ze hebben nu zes verschillende), en wil in samenwerking met biologen en medici stoffen creëren die farmaceuten kunnen gebruiken voor nieuwe medicijnen, zoals bijvoorbeeld een middel tegen kanker.

Als dit lukt, zal het de allereerste keer zijn dat hop gebruikt wordt om ziekten te bestrijden. Tenminste, in de moderne medische wereld – in het verleden is hop in verschillende culturen gebruikt als (vermeende) remedie tegen allerlei kwaaltjes, van beginnende kaalheid tot kiespijn of rusteloosheid.

Daarnaast wordt het drinken van bier ook tegenwoordig in verband gebracht met allerlei gezondheidsvoordelen. Zo zou gematigde bierconsumptie bij vrouwen het risico op een hartaanval verlagen, en zou het bescherming bieden tegen Alzheimer en Parkinson.

Het ontbreekt echter nog aan hard bewijs voor de mogelijkheden van hop – en bier in het algemeen – om ziektes te bestrijden. Als het de onderzoekers lukt om de juiste humulonen en lupulinen te synthetiseren, en medicijnen met deze stoffen ontwikkeld zullen worden, kunnen de mogelijkheden van hopbitterzuren in een klinische setting getest worden. Dan zullen we er misschien voor eens en voor altijd achter komen hoe gezond bier nu echt is.