Producătorii de arme îi ajută pe cei care fac jucării să omoare copii

În culisele afacerilor secrete dintre producătorii de arme și oamenii care concep pistoalele cu bile pe care polițiștii le confundă cu amenințări letale.

|
13 Mai 2019, 4:00am

Ilustrație foto: Joel Arbaje pentru The Trace

Când Tamir Rice, un băiat de 12 ani, a fost împușcat mortal de polițiști în 2014, la doar câteva secunde de la sosirea acestora într-un parc din Cleveland, ofițerii au declarat că părea un pericol iminent, pentru că avea un pistol. Nu știau că e de jucărie.

Conform unui raport dat publicității de Procuratura din Ținutul Cuyahoga, imitația din plastic, un pistol cu bile de 6mm diametru, semăna atât de bine cu originalul încât „chiar și un ochi instruit necesita o comparație îndeaproape”. Făcut după un pistol din 1911 cu calibrul de 45mm și cumpărat inițial de la Walmart, pistolul de jucărie avea inclusiv inscripții cu marca înregistrată Colt și fusese produs de Cybergun, un companie franțuzească de pistoale cu bile, partener al producătorului Colt.

Genul ăsta de parteneriat nu e neobișnuit. De fapt, companiile producătoare de armament au de mult timp contracte profitabile cu producătorii de jucării, cărora le permite să le refacă modelele. Unele pistoale de jucărie cu bile au aceleași elemente de branding, greutate și materiale de producție ca și omoloagele lor reale; singura diferență e că trag cu bile mici de plastic. Și în cei cinci ani care au trecut de la moartea lui Rice, s-a făcut prea puțin pentru a opri răspândirea acestor copii ultrarealiste. The Trace a identificat un total de 33 de producători de armament care continuă să le permită companiilor de pistoale cu bile să le folosească mărcile și imaginea pentru copii fidele. Chiar și acum, genul ăsta de realism produce îngrijorare în rândul departamentelor de poliție, care se tem că n-o să poată face diferența între o armă mortală și o jucărie, ceea ce riscă să ducă la și mai multe tragedii precum uciderea lui Rice.

„În fiecare săptămână, polițiștii mei dau de situații care ar putea avea rezultate mult mai nasoale decât ar fi cazul, din cauza prezenței acestor obiecte”, spune ofițerul-șef Will Johnson, de la Departamentul de Poliție din Arlington, Texas. „Chiar și [o asemănare] e problematică, darămite un design absolut identic.”

Forțele de ordine din întreaga țară au trimis în continuu remindere, în principal părinților și celor mici, că utilizarea copiilor de arme poate fi letală. Conform unei baze de date de la Washington Post, din 2015 până în prezent, 153 de oameni au murit împușcați de poliție pentru că aveau arme de jucărie.

În același timp, e incredibil de ușor să cumperi jucării din astea. Clienții pot să-și aleagă dintr-o gamă largă de astfel de copii, de la AR-15, produs sub licență Heckler and Koch până la pistoale de lux și carabine Uzi. Glock, care are o lungă istorie în procese cu producătorii de jucării, pentru că au lansat copii neautorizate după armele lor, a acordat Umarex, o companie cu sediul în Arkansas, primele drepturi de licențiere din lume ca să producă copii cu bile în 2017. KRISS USA, dezvoltatorul și distribuitorul carabinei Vector, a ales să creeze propria companie umbrelă, unde angajații sunt foști pasionați și lucrători cu experiență în industria pistoalelor cu bile, ca să promoveze copii branduite, fără să-și mai bată capul cu acorduri de licențiere.

Dar una dintre companiile care oferă o perspectivă unică asupra acestei industrii de apartament e Cybergun, care se laudă că e cel mai mare producător de arme cu bile din lume și singurul cotat la bursă. Directorii Cybergun sunt la cataramă cu alți producători de arme reale, mergând până-ntr-acolo încât să-l angajeze pe John Steele, fost guru al licențelor de la Smith and Wesson, ca să recruteze un fost ofițer din forțele speciale ale armatei și să semneze contracte cu compania militară privată Blackwater. De la fondarea companiei în 1993, a intermediat zeci de acorduri de licențiere cu producători de arme precum FN Herstal, Beretta și Desert Eagle. Documente interne din 2003 arată că CEO Jerome Marsac a bătut palma cu Mihail Kalașnikov, inventatorul mitralierei AK-47, după ce a intermediat cu succes un acord pentru producerea de copii de jucărie după arma sa. Când o agenție franceză de știri a insistat să afle cu cât a fost plătit Kalașnikov, Marsac a refuzat să ofere detalii, spunând că suma e „secret industrial”.

„Să spunem că i-am dat cât să trăiască confortabil în Rusia”, a declarat Marsac pentru reporteri, adăugând că Cybergun se așteaptă să plătească drepturi de autor familiei Kalașnikov pe viitor.

Producătorii de arme au motive bune pentru a intra în astfel de aranjamente. Deja din anii 90, numărul de arme deținute per gospodărie e în scădere, iar principalul segment demografic, de americani albi în vârstă, se restrânge. Asta a determinat companiile de armament să înceapă să vizeze tinerii.

„Ca și în orice altă industrie, caută să identifice orice metodă prin care pot ajunge la copii, ca să-i introducă în cultura armelor”, a spus Josh Sugarmann, director executiv al Violence Policy Center, un grup care militează pentru controlul armelor, și coautor al unui raport despre cum curtează industria de armament tineretul.

Există puține legi care să reglementeze vânzarea sau aspectul copiilor după arme de foc. Legile federale permit ca armele cu bile să fie folosite de oameni de toate vârstele și cer doar ca cei care le cumpără să aibă peste 18 ani și ca toate produsele de import să fie marcate la gura țevii cu portocaliu. Însă multe magazine oferă înlocuitoare metalice, pe care le poți pune în câteva clipe. (Gura portocalie a țevii armei cu bile pe care o avea Tamir Rice căzuse când i-a reparat-o un prieten.)

Unele state și orașe au emis legi care interzic pe piață aceste copii. Acum cinci ani, în California s-a dat o lege la cererea Șefului Poliției din Los Angeles de pe atunci, Charlie Beck, care a pomenit moartea prin împușcare a unui puști de 13 ani care deținea o copie de AK-47 și a spus că aceste exemplare trebuie să fie viu colorate și ușor de deosebit. Asociația Națională a Armelor de Foc (NRA), precum și Fundația Națională a Sporturilor de Tir, un grup din industria de armament, s-au opus vehement acestei măsuri. (Fundația a recunoscut într-o declarație dată în fața legiuitorilor că „cei mai mulți practicanți noi nu trag cu o armă de foc adevărată până nu s-au instruit cu o armă cu bile”.)

Alte jurisdicții au relaxat legile privind armele false. Legiuitorii din statul Michigan, cu sprijinul NRA, au dat o lege în 2015 care ușurează achiziționarea de arme cu bile, modificând regulamente care le tratau inițial la fel ca pe armele de foc. Au anulat și o lege mai veche, care interzicea indivizilor sub 18 ani să poarte arme cu aer comprimat fără prezența unui adult. Moartea lui Tamir Rice era proaspătă în mințile legiuitorilor, așa că democrații s-au opus măsurii, îngrijorați că legea ar putea fi o „rețetă pentru dezastru”.

„Faptul că par reale agravează situația”, a spus David Carter, profesor de drept penal la Universitatea de Stat din Michigan. Carter a documentat subiectul armelor de jucărie și al interacțiunilor cu poliția pentru un raport comandat de Congresul Statelor Unite încă din 1990.

Studiul a dezvăluit că un polițist poate fi influențat de diverși factori înainte să tragă în cineva care poartă ceva ce arată a armă de foc, inclusiv comportamentul subiectului și informațiile oferite de dispecerat. Cu toate astea, a mai notat și că ofițerii sunt în general instruiți să privească toate armele ca reale (polițiștii sunt condiționați să vadă orice interacțiune drept o potențială amenințare cu moartea).

Între timp, chiar dacă multe platforme online și lanțuri de hypermarketuri au început să restricționeze vânzarea armelor de foc și a accesoriilor pentru acestea, continuă să vândă pistoale cu bile.

Doar câteva magazine au întors spatele acestor produse care generează venituri de milioane de dolari anual. În 2014, Google Adwords a decis să-și schimbe politicile și să interzică orice promovare a pistoalelor cu bile și accesoriilor pentru ele. „Principala noastră prioritate este să ne protejăm utilizatorii”, a declarat în scris un purtător de cuvânt Google pentru The Trace. „Reclamele la produse și servicii periculoase, inclusiv arme recreaționale, care pot provoca daune serioase dacă nu sunt folosite corect, încalcă aceste politici.”

Anul trecut, Walmart a anunțat că va limita vânzarea de pistoale cu bile prin a nu mai oferi modele care seamănă cu armele automate. Nu se știe dacă aceste măsuri le-au afectat vânzările. La nivel global, industria producătoare de arme cu aer comprimat are o valoare estimată de miliarde de dolari. Din punctul de vedere al lui Carter, companiile de jucării știu ce fac atunci când își concep produsele să arate incredibil de reale.

După cum s-a exprimat acesta: „Atractivitatea stă în profit. Se vând foarte bine”.

Articolul a apărut inițial pe VICE US.