Waarom kent niemand in Nederland het Utrechtse gamingwalhalla Awesome Space?

Voorzitter Marinus Kuivenhoven gaf me een rondleiding door hun immense classic gaming-collectie.
28.7.16
Foto via Awesome Space

Het Utrechtse videogamemuseum Awesome Space werd aan me omschreven als een gamemusuem waar "je jeugd is." Maar ook als een gamemuseum dat niemand kent. Dat het grote publiek een zeker gamemuseum in Utrecht niet kent, kan moeilijk wereldnieuws genoemd worden – laat staan nieuws – maar toch begreep ik het niet. Er is namelijk niks in Nederland dat zich met Awesome Space kan meten.

Als je idee van de hemel gevuld is met oude games en arcadekasten, dan is Awesome Space hemel op aarde. Dat was het althans voor mij de eerste keer dat ik erover hoorde. Awesome Space is net gamemuseum Bonami, alleen dan gezellig en beter. Het gebouw is gevuld met "woonkamers" vol arcades en schermen, is gratis toegankelijk en als je lid wordt krijg je een sleutel van het gebouw, zodat je kan komen gamen wanneer je maar wil. Ik ga dat even herhalen: als je lid wordt krijg je de sleutel van het hele gebouw. Desalniettemin was er niemand in mijn omgeving die het kende, dus ging ik naar Awesome Space om te leren waarom niemand het lijkt te kennen.

Die piepkleine poster was de enige indicatie van de aanwezigheid van een gaminghemel

De eerste les die ik in Utrecht leerde is dat er weinig 'awesome' is aan de buitenkant van Awesome Space. Op een kleine poster na, blijkt uit praktisch niks dat we hier met een gamemuseum te maken hebben – laat staan een plek die zich Awesome Space noemt. Het gebouw lijkt gesloten. Het licht is uit, de lamellen zijn dicht en de deur zit op slot. Het is een grijs, laag gebouw achter een politiebureau in de Utrechtse buurt Kanaleneiland, een buurt waar ik absoluut niks vanaf weet maar door mijn broertje, die ik had uitgenodigd om naar Awesome Space te komen, aan mij werd omschreven als 'mmh, skire dingen'. Hij kwam die avond niet opdagen.

Ik bel aan, zoals ik had gelezen op de website, en eenmaal binnen word ik verwelkomd door het lachende gezicht van voorzitter Marinus Kuivenhoven en een poster van Bob Ross samen met Rick Astley, een van de beschermheiligen van Awesome Space. Marinus weet ook niet waarom Awesome Space nog zo onbekend is bij het grote publiek, maar hij denkt niet dat het aan de entree kan liggen. "Het probleem is niet dat mensen uit de buurt niet naar binnen lopen, maar dat mensen niet weten dat we bestaan." Een trieste zaak.

Advertentie

Awesome Space begon aan de overkant van de straat min of meer als de opslagruimte van Awesome Retro, een stichting ter bevordering van alles wat met classic gaming te maken heeft. Awesome Retro heeft zijn wortels in de Nederlandse hackersscene en kwam in 2010 tot stand uit een reeks persoonlijke gamecollecties. Sindsdien is Awesome Space uitgegroeid tot de uit de hand gelopen gamekamer dat het nu is. En aangezien mensen nog steeds thuis geen ruimte hebben voor hun game-hobby (lees: een niet-gamende vriend of vriendin) blijft die collectie groeien.

"We kopen niks," vertelt Marinus als ik vraag hoe ze in godsnaam aan het geld komen om aan al deze spullen te komen. Terwijl hij wat plastic bakken vol consoles uit het opslagrek trekt, legt hij uit dat alles wat ze hebben gratis is opgehaald of aan Awesome Space is gedoneerd. "Iedereen die hier werkt, doet dat vrijwillig. We hebben allemaal een baan en familie naast ons werk voor Awesome Space. We hebben ook geen subsidie aangevraagd omdat je er dan afhankelijk van bent en je niks meer hebt als het wegvalt. We zijn volledig afhankelijk van de bijdragen van onze leden. De helft van hun bijdrage gaat naar de huur, de andere helft naar het bevorderen van classic gaming in Nederland."

Binnen is het nog steeds donker (en het ruikt er een klein beetje naar zweet), maar dat versterkt enkel de persoonlijke gamer-huiskamersfeer die je normaal enkel achter gesloten deuren aantreft. "Awesome Space is meer dan alleen een museum," legt Marinus mij uit, terwijl hij mij rondleidt door het gebouw. "We zijn een hub voor allerlei niche game-community's in Nederland, die afzonderlijk te klein zijn, maar samen wel wat kunnen betekenen. Hier bij Awesome geven we ze een locatie om samen te komen en evenementen te organiseren."

Advertentie

In Awesome Space vind je dus niet alleen oude games. De stichting organiseert maandelijkse internationale game-events voor bijvoorbeeld speedruns en Super Smash Bros. Melee, staat met classic games op festivals zoals Into the Woods, sponsort game-sites door hun advertenties af te kopen en geeft een keer per maand een gratis evenement genaamd 'Repair all the things', waar mensen kunnen leren hoe ze hun oude gameconsoles moeten repareren.

Daarnaast heeft het gamemuseum een studio die muzikanten gratis kunnen gebruiken om hun eigen 8-bit-muziek in op te nemen en een videostudio waar mensen hun Let's Plays kunnen opnemen. De ruimte wordt vaak gebruikt door studenten van de Universiteit van Utrecht die voor het eindverslag van hun gamestudie-minor een Let's Play moeten maken. Verder is er een bar genaamd bArcarde, meerdere loungeruimtes vol banken, televisieschermen en games en er is zelfs een bank gebouwd van oude Playstation 2's. Als er in Nederland iets met classic gaming is, dan heeft Awesome Space er waarschijnlijk iets mee te maken.

Voor de wekelijkse gameavond is het verrassend rustig binnen. Het bezoekersaantal schommelt erg per week volgens Marinus. Ik kom blijkbaar net op een rustige avond, want er komen die avond maar een handvol mensen over de vloer.

Er zijn vooral vrijwilligers bezig. Marinus repareert een oude race-arcadekast, een andere vrijwilliger is bezig met het afdekken van alle wasbakken zodat er meer schermen in Awesome Space passen en iemand maakt een pizza in de bArcade.

Advertentie

Awesome Space roept op hun website op dat iedereen welkom is om langs te komen, maar toch zijn de meeste bezoekers die er rondlopen (niet geheel onverwacht) flinke videogamefanaten.

Zo ontmoet ik een Duitse gamehacker die eigenhandig een oude MMO draaiende hield toen de ontwikkelaar de stekker eruit trok en een joviale jongen genaamd Don, die op een ochtend wakker werd en besloot om elke Nintendo game-console ooit te verzamelen. Hij liet mij wat foto's zien. Don was al aardig op weg.

De (slaap)kamer van Don

Awesome Space probeert niet alleen een plek te zijn waar toevallig een hoop oude games zijn, maar probeert ook de sfeer van weleer te simuleren. Dus omgeeft Awesome Space zich in rijen VHS-banden, filmposters, boeken over Windows 95 en cd's vol met het slechtste dat de jaren tachtig en negentig op muzikaal gebied voortgebracht hebben.

Als laatste leidt Marinus mij naar het achterste gedeelte van het gebouw, langs de arcades, waar je het gamemuseum zich bevindt. Er hangt een constante zoem van alle schermen in de lucht. Er is een speciale hoek voor oude Apple-computers en de muren zijn bijna niet zichtbaar door de games en consoles die er tegen opgestapeld zijn. "Games zijn een interactief medium, dus je mag overal aanzitten, alles uit de doos halen en spelen," vertelt Marinus. "Zolang je het maar opruimt."

Ik heb de rest van de avond gegamed en ik raad je aan ooit een keer hetzelfde te doen. Ik snap nog steeds niet waarom niemand Awesome Space kent, maar ik hoop dat dit artikel er enigszins verandering in brengt. Op woensdagen zijn de (gratis) wekelijkse game-avonden en we weten allebei dat je toch niks doet op een woensdagavond. Ga dus naar Utrecht, neem je vrienden mee en vertel er als je terug bent iedereen die je kent over, zodat heel Nederland kan genieten van het wonder op aarde dat Awesome Space heet.