Wat je moet doen als 's werelds gevaarlijkste vogel je woonkamer binnenloopt

Rennen heeft geen zin.
15.4.16
Foto: Flickr/A. Drauglis

Wat doe je als 's werelds gevaarlijkste vogel je woonkamer binnenwandelt?

Als je het Australische stel Sue en Peter Leach bent, verstop je je gewoon achter de eettafel en maak je foto's. Als ehm.. bewijs? Voor het geval er iets gebeurt.

Eerder deze week vond een kasuaris, "Peanut" genoemd door buurtgenoten, een ingang tot het huis van het stel in Wongaling Beach. Terwijl ze thuis waren.

"We laten alle deuren open als we thuis zijn, dus ik denk dat hij gewoon nieuwsgierig was. Ik rende het huis uit en verstopte me in de garage omdat het toch een wild dier is," vertelde Sue Leach aan de Cairns Post.

Mocht je niet bekend zijn met dit uit de kluiten gewassen stuk pluimvee, dan moet je je schamen, want het dier komt het dichtste bij een levende dinosaurus van alle dieren op aarde.

Kasuarissen zijn ratites, een vogelsoort waar ook struisvogels, emoes, rheas, moa's en mijn persoonlijke favoriet, kiwis, ook onder vallen. De loopvogels begonnen zo'n 65 miljoen jaar geleden te evolueren en te verspreiden, rond dezelfde tijd van de massauitsterving van de dinosaurussen.

Een zuidelijke kasuaris poseert in de Jurong Bird Park in Singapore. Beeld: Wikipedia/Bjørn Christian Tørrissen

De theorie is dat de evolutionaire voorouders van ratites succesvol werden na de uitsterving van landdinosaurussen, omdat er geen roofdieren meer waren die ze opaten. Kasuarissen lijken zo goed op hun dinoneven dat biologen hun lage vocalisatiesbestuderen om erachter te komen hoe dinosaurussen met elkaar communiceerden.

De tropische vogel kan 1.70 meter hoog worden en meer dan 60 kilo wegen. Hun naam komt van uit een Papoeataalataal en betekent "gehoornd hoofd," wat refereert aan de 'helm' op het hoofd van de vogel. Het vederdek van de kasuaris lijkt op die van een struisvogel. Het is glimmend zwart, wat mooi contrasteert met de felblauwe nek en de rode lel, en de vogel camoufleert in zijn thuis in Nieuw-Guinea en Australië.

Aan de onderkant van de kasuaris eindigen twee krachtige poten in 10 centimer lange, vlijmscherpeklauwen. Er zijn 221 kasuaris-aanvallen geregistreerd. Daarvan waren er 150 tegen mensen, waarbij de vogel vaak hun slachtoffer achtervolgde, aanviel of schopte. (Als je die bekende foto van een kasuaris die een man aanvalt nog niet hebt gezien, kijk er nu aub naar.) Wegrennen helpt niet veel bij deze loopvogels, omdat ze een topsnelheid van zo'n 50 kilometer per uur kunnen halen. Driekwart van de aanvallen tegen mensen werden uitgelokt omdat mensen ze probeerden te voeden.

Er is slechts een geval bekend waarin een dode gevallen is na een kasuaris-aanval. Die vond plaats in 1926 in Queensland, toen de keel van een 16-jarige jongen doorboord werd.

De Australische indringer Peanut leek echter gewoon een wandelingetje te doen. Volgens de Cairns Post, was Sue Leach in haar keuken toen ze de vogel de woonkamer binnen zag stappen, luttele meters van haar verwijderd.

"Mijn man verstopte zich achter de eettafel en nam wat foto's. Hij was er maar een paar minuten. Waarschijnlijk was hij via de garage binnengelopen en hij liep door de voordeur weer naar buiten," zei ze.

Een gepreserveerde voet van een moa (Megalapteryx) in het Londens Natural History Museum. Beeld: Wikipedia/Ryan Baumann

Vogelliefhebbers weten waarschijnlijk dat er wat controverse bestaat rondom de origines van ratites zoals de kasuaris. Moderne ratites kunnen allemaal niet vliegen, dus biologen hebben altijd aangenomen dat hun voorouders dat ook niet konden. Zowel levende als uitgestorven ratites worden verspreid over de landmassa van ex-supercontintent Gondwana gevonden.

Maar wetenschappers hebben tot nog toe geen enkel bewijs kunnen vinden dat ratites diversificeerden voordat het supercontinent begon te splitsen. De groep vogels ontstond simpelweg te recent. Dit is dus het probleem: als de voorouders van ratites ook niet konden vliegen, hoe zijn ze dan over het water naar Australië, Nieuw-Zeeland en Madagascar gekomen?

Biologen proberen hier nog achter te komen, maar het is onlangs voorgesteld dat een kleine, vliegende vogelsoort – de Zuid-Amerikaanse tinamoe – eigenlijk de dichtst verwante is waarmee ze een voorouder delen. Het komt erop neer dat de voorouder van de kasuaris eigenlijk de oceaan overvloog en later pas evolueerde tot de reuzen die we vandaag de dag kennen.

=Mocht je dus het ongeluk hebben om ooit geconfronteerd te worden met een kasuaris, denk ik dat ik geen ander advies voor je heb dan het dichtsbijzijnde meubelstuk op te zoeken en je daarachter te verschuilen. En mocht je het overleven, stuur dan foto's!