Awesome Tapes from Africa: del corazón de África a Fascinoma

Conversamos con Brian Shimkovitz a sólo días de que enamore al público de Fascinoma.
10.11.16
Foto cortesía del artista

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Estamos a las puertas del inicio del festival Fascinoma, el masivo evento de música electrónica que se llevará a cabo en Metepec-Atlixco este fin de semana que nos agarró desprevenidos por muchos motivos, desde su arriesgada y propositiva programación hasta su ubicación fuera de la típica locación en la Ciudad de México. Los asistentes disfrutarán de talentos imperdibles como Kode9, Mala, Machinedrum y Jacques Greene, pero dentro de su extenso cartel, uno de los nombres que resaltan es el de Awesome Tapes from Africa.

Ya son 10 los años que lleva Brian Shimkovitz detrás Awesome Tapes from Africa, que comenzó como un proyecto de divulgación online de música que encontró en forma de casetes en sus numerosas visitas a distintos países del continente africano, y que eventualmente mutó en una disquera y promotora dedicada a impulsar algunos de sus talentos favoritos–-muchos de los cuales estaban incluso inactivos–-a través de la venta de su música y la realización de conciertos. Es una loable labor que acerca a los escuchas al rico e infinito mundo de la música africana en muchas de sus vertientes, que varía por cada región, país y localidad.

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En el camino, Shimkovitz decidió llevar la experiencia de su sitio web y disquera a audiencias de festivales y locales de todo el mundo a través de DJ sets en donde evade el uso de CDJs y tornamesas en favor del uso de los mismos preciados casetes, haciendo de sus shows algo único y particular, tanto por la música que selecciona como la manera cómo realiza las mezclas.

Recientemente, conversamos con Shimkovitz sobre el proyecto, su amor por la música hecha en África, las reacciones del público a sus sets y más, para una entrevista exclusiva con THUMP México.

THUMP: Tu show este sábado 12 de noviembre marca tu debut en México. ¿Qué tienes preparado para la audiencia de Fascinoma?

Aweseome Tapes from Africa: Los sets de Awesome Tapes from Africa juntan diferentes tipos de música. La idea es tocar música que típicamente escucharías aquí en diferentes partes del continente o cosas que son sorprendentes y no convencionales. Pero todo es bailable; distintos tempos y una variedad de ambientes-–acústico, electrónico, diferentes tipos de voces. Tal vez será una vibra en la pista de baile que no es lo que usualmente encontrarías en México.

¿Qué tiene la música hecha en África que encuentras tan atractiva o interesante?

Siempre he sido un coleccionista musical interesado en todo lo que suene dulce o funky o desafiante a mis oídos. Comencé a visitar el este de África en el 2002 y me obsesioné con lo rico que tienden a ser los movimientos musicales de cada región de cada país. Trato de evadir las generalizaciones sobre la música que encuentras en los países africanos, pero en cualquier escena o género que cheques, seguramente hay algo muy distintivo pero también algunos elementos en común que podrías encontrar en otro tipo de música internacional. Mucha de mi música americana favorita tiene sus raíces en África, así que cuando escuchas música tradicional o música dance contemporánea de toda África, encuentras muchas similitudes.

¿Encuentras que al público de festivales le cuesta procesar algunos de los ritmos y sonidos a los que no están usualmente expuestos? ¿Cuáles son los géneros a los que la gente generalmente responde mejor cuando los tocas en tus DJ sets?

Dependiendo del club o del festival, a veces puede ser un poco tenso; algunos tracks no funcionan. Me gusta poner cosas de todas partes del mapa, estilística y rítmicamente. Está padre ver qué funciona. Si pones algo que suena un poco a música disco o house, la gente del Reino Unido va a bailar. Si tocas algo como soukous en Francia o Bélgica, la pista de baile se va a animar. Si pones fuji nigeriano, he notado que los japoneses bailan como locos. Si pones buen highlife de los 80s o bubblegum sudafricano en los Países Bajos, parece haber una reacción fuerte. Los neoyorquinos responden bien a la música pop de Mali. Todas son generalizaciones y están basadas en mis recuerdos borrosos.

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¿Cuáles son los pros y los contras de mezclar en vivo con casetes? ¿Hay momentos en los que has considerado hacer la transición a CDs o algún otro formato?

Nunca he considerado cambiarme, porque disfruto del formato de las cintas para mezclar ahora que lo he descifrado. A veces es un poco fastidioso, y la calidad de los casetes se degrada con las reproducciones repetidas, así que debo asegurarme de poner cintas diferentes; aunque tengo algunas favoritas en las que siempre me apoyo. En ocasiones toma tiempo encontrar una canción; no las ordeno por adelantado. Realmente creo que mezclar [con casetes] es limitado, pero una vez aprendes cómo pegar los beats, es divertido y fuerza a que la mezcla se sienta un poco distinto a [que si lo hiciera] con CDJs o tornamesas.

Awesome Tapes from Africa comenzó como un proyecto investigativo y de compartir música en línea, y desde entonces se ha convertido en un sello disquero propiamente dicho. ¿Hubo una razón específica detrás de esta decisión?

Quería encontrar la forma de hacer que los músicos que publico y admiro dieran conciertos e hicieran dinero vendiendo su música a otras personas fuera de sus países de origen. Fue sólo posible porque Secretly Distribution me ayudó a comenzar. Paso mucho tiempo trabajando con los artistas y eso es muy chido. A muchos de ellos les va bien con las ventas, así que estoy muy orgulloso de que se haya convertido en un negocio autosustentable; dividimos todas las ganancias con los artistas a 50/50.

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En tu experiencia, habiendo vivido en y viajado por el continente africano y estando en contacto con artistas locales de varias generaciones, ¿cuál crees que ha sido el rol de las cintas como medio para la distribución de música allá?

Lo padre es que con los medios digitales la música viaja más rápida y eficientemente que nunca entre los africanos, resultando en proyectos e influencias musicales creativos. Todos están conectados, y los smartphones son súper comunes. Los casetes han desaparecido en la mayoría de los países; comenzaron como un gran reemplazo de los LPs, los cuales son menos portátiles y menos duraderos. La piratería ayudó a la revolución masiva de casete a principio de los 80 –la gente usaba las cintas para grabar sus LPs favoritos, las cuales luego se vendían. La maquila de vinilos no se pudo mantener más en pie, así que todas las grabaciones comerciales de los 80, 90 y 2000 de toda África salieron en casete. Ellos hicieron que fuera barato para cualquiera sacar un disco, lo que ayudó a impulsar movimientos de música pop por todo el continente y le facilitó a los grupos étnicos pequeños grabar sus sonidos locales y distribuirlos más allá de sus pueblos. Pero ahora, en muchos países y ciudades de todas partes de África, el casete no es muy relevante. Muchos carros ya no tienen reproductores, así que se han cambiado a las memorias USB.

Has servido como un facilitador para que actos africanos alcancen un público más amplio e internacional, y para que los fans de la música estén expuestos a toda esta música desconocida que enriquece sus oídos con sonidos que trascienden lo que están acostumbrados a escuchar. En retrospectiva, 10 años después de haber iniciado ATFA, ¿qué ha sido lo más gratificante de haberte embarcado en este proyecto?

Estoy muy contento de ver que los artistas nuevamente se suban a los escenarios y que vuelvan a tocar. Cada persona con la que estoy trabajando es muy relajada y está involucrada con ser un artista; han vuelto a tocar como si nunca hubiesen parado, les ha sido muy natural.

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¿Tienes algún lanzamiento nuevo en fila que saldrá en el futuro próximo como parte del catálogo de ATFA?

¡Sí! El año que viene saldrán algunas reediciones más y grabaciones nuevas. Pronto habrá más información.

Por último, ¿cuál es tu opinión sobre el hecho de que los sonidos africanos se estén filtrando en el territorio mainstream, con el éxito de canciones de artistas como Drake y Alicia Keys, por ejemplo, y sobre el aumento de las colaboraciones entre artistas occidentales grandes y cantantes y raperos de afrobeats?

Creo que si los oyentes usan el pop mainstream norteamericano como droga de entrada para que la música contemporánea africana entre en sus psiques, estoy totalmente a favor. Ojalá que esas colaboraciones se conviertan en algo más grande y que a todos se les pague justamente. Mucha de la música que se hace hoy en día en Nigeria es increíble; la gente del otro lado del charco se volverá loca con ella.

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