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¿Cómo va la búsqueda de inteligencia extraterrestre?

Si no te da curiosidad el universo en el que vives, mejor vuélvete una lechuga. Así de simple.
24.7.15

Esta semana Stephen Hawking anunció que se iba a asociar con el multimillonario ruso Yuri Milner en un proyecto de 100 millones de dólares llamado "Breakthrough Listen,", el esfuerzo más grande para encontrar pruebas de que existen los extraterrestres. Lo cual hizo que me preguntara cómo iban todos los demás intentos.

A la mayoría de la actividad científica en este campo se le denomina Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI, por sus siglas en inglés). Ragbir Bhathal dirige la iniciativa del proyecto Optical SETI. Como es astrónomo y profesor en la Universidad de Western Sydney, escanea los cielos constantemente desde el observatorio de la universidad. Cree que si en verdad hay vida extraterrestre, quizá estemos a una generación o dos de encontrarla.

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VICE: Hola, profesor Bhathal. ¿Podrías explicar por qué te fascina tanto encontrar vida extraterrestre?
Ragbir Bhathal: Desde siempre me ha fascinado ese tema. Sería un desperdicio de espacio si no hubiera otra vida inteligente en el universo. ¿Cómo es posible que seamos los únicos? Pero a la gente religiosa le incomoda el tema porque, en algunas religiones, Dios creó a la humanidad y no perdió tiempo creando otros seres en el universo. Pero yo no soy religioso, soy físico.

Y en lo personal, ¿qué es lo que te anima a hacer esto?
Es una de las grandes preguntas de la humanidad. Si encontráramos vida extraterrestre, cambiaría nuestra forma de ver el mundo en el que vivimos. Como cuando descubrimos que la expansión del universo se está acelerando. No cambió el precio del queso pero cambió la forma en que vemos el universo. Fue un giro conceptual muy importante.

Llevas muchos años en esto. ¿Has encontrado alguna evidencia?
Por el momento no hay evidencia. Pero hace 50 años ni siquiera sabíamos que existían planetas extrasolares. Ahora, la misión Kepler ya encontró más de mil posibles planetas extrasolares. Entonces, las probabilidades aumentan cada vez más. La gente se está dando cuenta de que hay otros planetas extrasolares en el universo y que seguro hay vida en uno que otro. Es un argumento lógico, así de simple. Y la ciencia necesita evidencia para demostrarlo.

Stephen Hawking acaba de lanzar el proyecto Breakthrough Listen, fundado por el empresario ruso Yuri Milner. ¿Crees que este tipo de iniciativas ayuden a encontrar evidencia?
Sí, por supuesto. Si el gobierno invierte dinero en este tipo de proyectos, es probable que la gente se queje porque puede parecerles un desperdicio. Pero esta vez es el sector privado el que está invirtiendo. Es genial. Debería haber más personas como Yuri.

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¿Cuánto crees que tome encontrar esa evidencia?
Un par de generaciones. La tecnología está cambiando muy rápido. Antes cambiaba una vez por generación pero ahora es mucho más rápido, digamos que cada 12 o 18 años. Pero aún así, es posible que toda la tecnología que estamos creando actualmente en la Tierra sea obsoleta. No sabemos qué tan avanzados estén los extraterrestres. Si nos llevan 5 o 10 mil años de diferencia, es una ventaja considerable. Si ese es el caso, nuestra tecnología podría estar pasada de moda.


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¿Qué podría significar para la humanidad el contacto con vida extraterrestre?
Las civilizaciones avanzadas le enseñan a las otras cómo hacer ciertas cosas. Pero la desventaja es que podrían apoderarse del planeta. Si son buenos, es posible que nos proporcionen conocimiento. Si son malos, podrían hacer cosas desagradables. Por eso tenemos que ser muy cuidadosos. Aunque si encontramos una civilización inteligente, es probable que esté a miles de años luz de distancia y no creo que venga a la Tierra. No estamos seguros, solo son teorías.

Bueno, ¿y cómo buscas vida extraterrestre?
Hay dos formas de buscar vida extraterrestre. Usamos radiotelescopios, que fueron la herramienta más utilizada para buscar vida extraterrestre hasta el año 2000. Se empezaron a utilizar en 1960 pero como pasaron 40 años y no habían encontrado nada, decidieron que era hora de implementar otra estrategia. Y escogieron la tecnología láser, que consiste es buscar "pulsos de nanosegundos" muy rápidos de destellos de láser que se dirigen a la Tierra.

Las dos estrategias son buenas. Arthur C. Clarke, el ya fallecido escritor de ciencia ficción y amo de SETI, dijo que creía que la tecnología láser era mejor. Yo también lo creo. Si los extraterrestres son inteligentes, seguro ya dejaron atrás la tecnología de radio.

¿Qué forma crees que tenga la vida extraterrestre?
La vida extraterrestre podría ser como tú y yo pero no con la misma forma. Estoy seguro de que los extraterrestres son muy inteligentes: seguro son ingenieros en comunicación, matemáticos y ciudadanos. Digamos que es una definición científica. No sé cómo se ven los extraterrestres. Al parecer, el único que sabe es Hollywood.

¿Por qué es importante esta búsqueda?
Para satisfacer la curiosidad humana. Los humanos son curiosos y, en mi opinión, si no te da curiosidad el universo en el que vives, mejor vuélvete una lechuga. Así de simple.

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