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Así suenan las ondas gravitacionales

A diferencia de las ondas de luz, que propagan formas de onda más pequeñas que el objeto que las emite, las olas gravitacionales producen formas de onda más largas que los objetos produciéndolas.

por Becky Ferreira
12 Febrero 2016, 4:00pm

Si eres una de las millones de personas que viven en la Tierra, probablemente te emociona el descubrimiento de las ondas gravitacionales. Te entendemos: no todos los días se abre una puerta completamente nueva al universo.

Pero antes de que te pierdas en contemplaciones caleidoscópicas del espacio-tiempo, asegúrate de deleitarte con el "sonido" que esta ola cósmica hace al pasar por el Observatorio de interferometría láser de ondas gravitacionales (LIGO, por sus siglas en inglés). Este video que Caltech publicó el pasado jueves explica el descubrimiento.

Explicación del descubrimiento de ondas gravitacionales. Video: Caltech/YouTube

Aquí está el latido del universo, y LIGO es el estetoscopio. Si bien el descubrimiento de ayer ha sido reportado por varios medios como la primera vez que "escuchamos" el universo, vale la pena explorar más a fondo lo que esto significa.

Primero que todo, ese sutil sonido de goteo que hay en el video es una versión manipulada de la marca de oscilación que dejó una onda gravitacional en la mañana del 14 de septiembre de 2015. LIGO no grabó el sonido exacto cuando la onda pasó por los interferómetros.


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Lo que el observatorio capturó fue una distorsión gravitacional de un minuto en el momento en el que la onda pasa por la luz láser de LIGO. Sólo duró 20 milisegundos y las frecuencias fueron medidas con la precisión del grosor de un pelo humano sobre cuatro años luz.

El resultado fue un pulso tan corto y débil que necesitaba exagerarse para poder ser escuchado. "Lo que hicimos fue coger la señal real y cambiar un poco la frecuencia, pero sigue siendo la señal real", explicó Gabriela González, investigadora científica de LIGO, el pasado jueves.

Básicamente, eso significa que la versión audible ha sido alterada a una frecuencia un poco más alta. Si quieres escuchar la diferencia entre la marca exacta de la onda y la versión manipulada que ha salido en los medios, revisa este video:

Frecuencias de onda exacta Vs. Frecuencias manipuladas Video: Caltech/YouTube

Pero incluso sin contar con la alteración de audio, las frecuencias de ondas gravitacionales se encuentran típicamente dentro del rango auditivo humano. A diferencia de las ondas de luz, que propagan formas de onda más pequeñas que el objeto que las emite, las olas gravitacionales producen formas de onda más largas que los objetos produciéndolas. En ese sentido, son más parecidas a la energía acústica que a la energía electromagnética, así que capturarlas normalmente es similar a grabar, y no similar a la luz.

"Podemos escuchar las ondas gravitacionales", dice González. "Podemos escuchar el universo. Eso es una cosa hermosa sobre esto. No sólo estaremos viendo el universo. Vamos a estar oyéndolo".