FYI.

This story is over 5 years old.

De New Yorkse politie nodigt bendeleden uit voor pizzafeestjes

Als onderdeel van een programma om gang-geweld onder jongeren te bestrijden, nodigt de NYPD leden van rivaliserende bendes uit voor kaaspizza's en wat stof tot nadenken.
Hilary Pollack
Los Angeles, US
28 maart 2015, 6:00am

Iedereen houdt ervan om met wat vrienden een paar pizzapunten en een beker cola zonder prik naar binnen te werken. Daar is de politie van New York het helemaal mee eens. Daarom hebben ze een nieuwe tactiek bedacht om geweld onder jongeren terug te dringen, door leden van rivaliserende bendes uit te nodigen voor een avondje pizza eten.

Zoals in de New York Post (onder de sensationele titel "NYPD organiseert pizzafeestjes voor gangbangers" in hun typische chocoladeletters) te lezen was, heeft de politie van New York inderdaad een aantal pizza-avonden voor leden van de gevaarlijkste gangs van de stad georganiseerd, waaronder de Wave Gang, de Very Crispy Gangsters (of ze ook van krokante bodems houden is onbekend), en de Rockstarz. Het doel van deze avonden is niet alleen om te chillen en te eten, maar hopelijk ook deze jonge criminelen te inspireren om hun leven te veranderen, het rechte pad te kiezen en de conflicten met elkaar op niet-gewelddadige manieren op te lossen.

Deze pizzafestijnen zijn onderdeel van een landelijk proefprogramma dat Cure Violence heet. Bedacht door David Kennedy, een criminoloog van het John Jay College of Criminal Justice, zijn de bijeenkomsten bedoeld om bruggen te bouwen en geweld terug te dringen door het verkondigen van een simpele boodschap: "Iedereen die hier is, geeft om jou. Iedereen die hier is, respecteert jou." In de strijd tegen misdaad gebruikt Cure Violence in essentie dezelfde aanpak als in de strijd tegen ziektes. Dat wil zeggen: door het te zien als een epidemie. Blootstaan aan geweld in je leefomgeving zorgt voor besmetting; alleen via onderwijs en behandeling kan de verspreiding ervan worden geminimaliseerd.

De werking van deze aanpak is reeds bewezen. In het programma in New York, dat in de regio Operation SNUG wordt genoemd, zijn de misdaadcijfers in de zeven regio's waar de tactiek is toegepast aanzienlijk gedaald. Sinds het begin van Cure Violence twee jaar geleden is het aantal schietpartijen met vijftien tot veertig procent afgenomen.

"Het verhaal in de Post wekt compleet de verkeerde indruk," vertelt David me via de mail, waarbij hij doelt op het feit dat het lijkt als de politie via deze avonden buddies probeert te worden met bendeleden. "Er is sprake van een zeer complexe en grootschalige interventie onder bendeleden, waarbij aan het eind van de avond soms eten wordt aangeboden. Maar dat is absoluut niet het hoofddoel."

Het programma van Cure Violence in New York werkt samen met jonge mannen tussen de 15 en 24 jaar uit buurtcentra in wijken waar veel geweld door bendes voorkomt, zoals Central Harlem, Crown Heights en East New York. Het programma behelst veel meer dan kaas en korsten alleen – de drie belangrijkste focuspunten zijn het opsporen en voorkomen van mogelijke conflicten, het identificeren en benaderen van groepen en individuen die een verhoogd risico vormen en het mobiliseren van lokale communities, zodat zij geweld in hun wijk afwijzen en een positief voorbeeld geven. Maar als je bendeleden dan toch vraagt om te luisteren naar het advies van de politie en lokale predikanten, kan het geen kwaad om ze Amerika's favoriete comfortfood aan te bieden.

Maar terug naar de pizza. De eerste bijeenkomst vond begin december plaats in een religieus centrum in Fort Greene in Brooklyn. De zestien aanwezige bendeleden – die overigens allemaal verplicht aanwezig waren als onderdeel van hun voorlopige vrijlating en veelal waren veroordeeld voor zaken als moord, schietpartijen en overvallen – waren er vooral voor het food for thought (maar de pizza konden ze zeker ook waarderen). Lokale predikanten, sociale werkers, politiemensen en openbare aanklagers gaven advies en motiverende speeches over zaken als diploma's, het verkrijgen van toegang tot afkickprogramma's en hulp bij het vinden van werk, en uiteraard een gezonde dosis waarschuwingen over de risico's van het terugkeren naar het bendeleven.

Hoofdagent James O'Neill, die ook aanwezig was, vertelde de aanwezigen dat dit "een kans is om je oude leven vaarwel te zeggen. Maar als je daar geen zin in hebt, weer terugkeert naar je bende en vervolgens een moord pleegt, dan komen we je halen."

Deze 'good cop bad cop' aanpak heeft blijkbaar gewerkt, want bij de volgende bijeenkomst op 4 maart 2015 was het aantal bezoekers gestegen naar 22.

Hopelijk gaan pizza en positiviteit voor deze bezoekers hand in hand.